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Untergrundbahn

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Die Underground Railroad war der Name des Systems, mit dem entflohenen Sklaven aus dem Süden bei ihrer Flucht in den Norden geholfen wurde. Hopper, ein Quäker, begann ein System zu organisieren, um flüchtige Sklaven zu verstecken und ihnen zu helfen. Gegner der Sklaverei erlaubten es, ihre Häuser, Stationen genannt, als Orte zu nutzen, an denen entflohene Sklaven mit Nahrung, Unterkunft und Geld versorgt wurden. Die verschiedenen Routen führten durch 14 Nordstaaten und Kanada. Es wird geschätzt, dass um 1850 rund 3.000 Menschen bei der U-Bahn arbeiteten. Zu den bekanntesten Helfern auf der Route gehörten William Still, Gerrit Smith, Salmon Chase, David Ruggle, Thomas Garrett, William Purvis, Jane Grey Swisshelm, William Wells Brown, Frederick Douglass, Henry David Thoreau, Lucretia Mott, Charles Langston, Levi Coffin und Susan B. Anthony.

Die U-Bahn hatte auch Leute, die als Schaffner bekannt waren, die in den Süden fuhren und halfen, Sklaven in Sicherheit zu bringen. Eine der wichtigsten von ihnen war die ehemalige Sklavin Harriet Tubman. Sie unternahm 19 geheime Reisen in den Süden, auf denen sie mehr als 300 Sklaven in die Freiheit führte. Tubman wurde als eine solche Bedrohung für das Sklavensystem angesehen, dass Plantagenbesitzer eine Belohnung von 40.000 US-Dollar für ihre Gefangennahme boten.

Die Stationen waren normalerweise etwa zwanzig Meilen voneinander entfernt. Schaffner benutzten Planwagen oder Karren mit Doppelboden, um Sklaven von einer Station zur anderen zu transportieren. Entlaufene Sklaven versteckten sich normalerweise tagsüber und reisten nachts. Einige der Beteiligten informierten Ausreißer durch hell brennende Kerzen in einem Fenster oder durch Laternen im Vorgarten über ihre Stationen. Bis Mitte des 19. Jahrhunderts wurden schätzungsweise über 50.000 Sklaven mit der U-Bahn aus dem Süden geflohen.

Plantagenbesitzer machten sich Sorgen über die große Zahl von Sklaven, die in den Norden flohen, und schafften es 1850, den Kongress davon zu überzeugen, den Fugitive Slave Act zu verabschieden. In Zukunft könnte jeder Bundesmarschall, der einen mutmaßlichen entlaufenen Sklaven nicht festgenommen hat, mit einer Geldstrafe von 1.000 US-Dollar belegt werden. Jede Person, die einem entflohenen Sklaven half, indem sie Unterkunft, Nahrung oder andere Formen der Hilfe zur Verfügung stellte, wurde mit sechs Monaten Gefängnis und einer Geldstrafe von 1.000 US-Dollar belegt.

Der Fugitive Slave Act konnte die U-Bahn nicht stoppen. Thomas Garrett, der Stationsvorsteher von Deleware, zahlte mehr als 8.000 US-Dollar an Geldstrafen und Calvin Fairbank saß über siebzehn Jahre im Gefängnis für seine Aktivitäten gegen die Sklaverei. Während John Fairfield, einer der bekanntesten der weißen Schaffner, bei der Arbeit für die U-Bahn ums Leben kam.

Ein wichtiger Zweig meiner Anti-Sklaverei-Arbeit in Rochester war als Stationsvorsteher und Schaffner der U-Bahn durch diese schöne Stadt. Geheimhaltung und Verschleierung waren notwendige Bedingungen für den erfolgreichen Betrieb dieser Eisenbahn, und daher ihr Präfix "Untergrund". Umso spannender und interessanter war meine Agentur, weil nicht ganz ungefährlich. Ich konnte keinen Schritt tun, ohne mich einer Geld- und Gefängnisstrafe auszusetzen, denn dies waren die Strafen, die das Gesetz über flüchtige Sklaven auferlegte, einen Sklaven zu füttern, zu beherbergen oder auf andere Weise bei der Flucht vor seinem Herrn zu helfen; aber angesichts dieser Tatsache kann ich sagen, dass ich nie eine angenehmere, attraktivere, faszinierendere und befriedigendere Arbeit geleistet habe.

Als Mittel zur Zerstörung der Sklaverei war es wie ein Versuch, den Ozean mit einem Teelöffel zu retten, aber der Gedanke, dass es einen Sklaven weniger und einen freien Mann mehr gab, erfüllte mein Herz mit unaussprechlicher Freude. Bei einer Gelegenheit hatte ich elf Flüchtlinge gleichzeitig unter meinem Dach, und sie mussten bei mir bleiben, bis ich genügend Geld gesammelt hatte, um sie nach Kanada zu bringen. Es war die größte Zahl, die ich jemals hatte, und ich hatte einige Schwierigkeiten, so viele mit Nahrung und Unterkunft zu versorgen, aber wie man sich gut vorstellen kann, waren sie in beiden Richtungen nicht sehr anspruchsvoll und begnügten sich mit sehr einfachen Mitteln Essen und einen Teppichstreifen auf dem Boden für ein Bett oder einen Platz auf dem Stroh auf dem Scheunenboden.

Die U-Bahn hatte viele Zweige; aber der, mit dem ich verbunden war, hatte seine Hauptstationen in Baltimore, Wilmington, Philadelphia, New York, Albany, Syracuse, Rochester und St. Catharines (Kanada). Es ist nicht notwendig zu sagen, wer die Hauptagenten in Baltimore waren; Thomas Garrett war der Agent in Wilmington; Melloe McKim, William Still, Robert Purvis, Edward M. Davis und andere machten die Arbeit in Philadelphia; David Ruggles, Isaac T. Hopper, Napolian und andere in New York City; die Misses Mott und Stephen Myers waren Spediteure aus Albany; Rev. Samuel J. May und J. W. Luguen waren die Agenten in. Syrakus; und J. P. Morris und ich empfingen und entsandten Passagiere von Rochester nach Kanada, wo sie von Rev. Hiram Wilson empfangen wurden.

Es wäre hier unmöglich, die Reisen und Bemühungen dieser unerschrockenen Frau für die Erlösung ihrer Verwandten und Freunde in den folgenden Jahren detailliert zu beschreiben. Diese Jahre wurden fast Tag und Nacht mit Arbeit verbracht, mit dem einzigen Ziel, ihr Volk aus der Sklaverei zu retten. Ihr gesamter Lohn wurde mit diesem einzigen Zweck weggelegt, und sobald ein ausreichender Betrag sichergestellt war, verschwand sie aus ihrer nördlichen Heimat, und so plötzlich und geheimnisvoll erschien sie einer dunklen Nacht an der Tür einer der Hütten auf einer Plantage, wo eine zitternde Schar von Flüchtlingen, die in Zeit und Ort vorgewarnt waren, ängstlich auf ihren Befreier wartete. Dann steuerte sie sie nach Norden, reiste bei Nacht, versteckte sich bei Tag, erklomm die Berge, durchquerte die Flüsse, durchfädelte die Wälder und lag versteckt, während die Verfolger an ihnen vorbeikamen. Sie trägt die Babys, die mit Paregoric betäubt sind, in einem Korb auf ihrem Arm. So ging sie neunzehnmal und brachte über dreihundert lebende und atmende „Eigentümer“ mit Gott gegebenen Seelen mit.

Der Weg über die zerklüfteten Bergpässe war so beschwerlich, dass die Männer, die ihr folgten, oft nachgaben, und sie fielen schmerzend und blutend zu Boden und stöhnten, dass sie keinen Schritt mehr machen konnten. Sie würden dort liegen und sterben, oder wenn die Kraft zurückkam, würden sie auf ihre Schritte zurückkehren und ihre alte Heimat wieder suchen. Dann kam der Revolver, den diese kühne und mutige Pionierin trug, heraus, während sie ihn auf ihre Köpfe richtete und sagte: "Tote ******s erzählen keine Geschichten; du gehst weiter oder stirbst!" Und durch diese heroische Behandlung zwang sie sie, ihre müden Glieder auf ihrer Reise nach Norden mitzuziehen.

Aber die Verfolger waren hinter ihnen her. Eine Belohnung von 40.000 Dollar wurde von den Sklavenhaltern der Region, aus der so viele Sklaven vertrieben worden waren, für den Kopf der Frau angeboten, die so mysteriös auftauchte und ihr Eigentum vor den Augen ihrer Besitzer weglockte.

Das Datum des Beginns ihrer Arbeit kann ich nicht sicher angeben; aber ich glaube, es muss um 1845 gewesen sein; von dieser Zeit bis 1860, glaube ich, muss sie aus der Nachbarschaft, in der sie als Sklavin gehalten wurde, mitgebracht haben. 60 bis 80 Personen, aus Maryland, etwa 80 Meilen von hier entfernt.

Kein Sklave, der sich ihrer Obhut unterstellte, wurde jemals verhaftet, von dem ich gehört habe; sie hatte meistens ihre regelmäßigen Halteplätze auf ihrer Route; aber in einem Fall, als sie mehrere stämmige Männer bei sich hatte, etwa 30 Meilen hier unten, sagte sie, Gott habe ihr gesagt, sie solle aufhören, was sie auch tat; und fragte ihn dann, was sie tun müsse. Er sagte ihr, sie solle die Straße verlassen und nach links abbiegen; sie gehorchte und kam bald zu einem kleinen Strom von Gezeitenwasser; es gab kein Boot, keine Brücke; sie fragte ihren Führer wieder, was sie tun sollte. Ihr wurde gesagt, sie solle durchgehen. Es war kalt im Monat März; aber im Vertrauen auf ihren Führer ging sie hinein; das Wasser stieg ihr bis zu den Achseln; die Männer weigerten sich, ihr zu folgen, bis sie sie am anderen Ufer sicher sahen. Dann folgten sie, und wenn ich mich nicht irre, musste sie bald einen zweiten Bach durchwaten; Bald darauf kam sie zu einer Hütte mit Farbigen, die sie alle aufnahm, zu Bett brachte und ihre Kleider trocknete, bereit für die nächste Nacht auf ihrer Reise. Harriet hatte kein Geld mehr und gab ihnen etwas von ihrer Unterwäsche, um ihre Freundlichkeit zu bezahlen.

Als sie mich zwei Tage später aufsuchte, war sie so heiser, dass sie kaum noch sprechen konnte und litt zudem unter heftigen Zahnschmerzen. Der seltsame Teil der Geschichte, den wir fanden, war, dass die Herren dieser Männer am Vortag auf dem Bahnhof in der Nähe ihrer Abfahrt eine Anzeige für sie aufgehängt hatten, die eine große Belohnung für ihre Besorgnis bot; aber sie machten einen sicheren Abgang. Sie brachte einmal sieben oder acht mit, darunter mehrere Frauen und Kinder. Sie war hier in Chester County und Philadelphia wohlbekannt und wurde von allen wahren Abolitionisten respektiert.

Peter nahm mich in seinem Boot mit, ruderte zu einem nicht weit entfernten Schiff und hievte mich an Bord. Sie sagten, ich solle bis zum Morgengrauen an Bord bleiben, und dann würden sie mich im Schlangensumpf verstecken. Gegen vier Uhr saßen wir wieder im Boot und ruderten drei Meilen zum Sumpf. Meine Angst vor Schlangen war durch den giftigen Biss, den ich erhalten hatte, noch verstärkt worden, und ich fürchtete mich davor, dieses Versteck zu betreten. Aber ich hatte keine Wahl und nahm dankbar das Beste an, was meine armen, verfolgten Freunde für mich tun konnten.

Farbige durften im Süden in einer dreckigen Box hinter Weißen fahren, mussten aber nicht für das Privileg bezahlen. Es machte mich traurig, dass der Norden die Bräuche der Sklaverei nachäffte. Wir waren in einem großen, groben Auto verstaut, mit Fenstern auf jeder Seite, die zu hoch waren, um ohne aufzustehen zu sehen. Es war voll von Menschen, anscheinend aus allen Nationen. Es gab viele Betten und Wiegen mit schreienden und tretenden Babys.

Die einzige Chance, ihre Freiheit zu erlangen, hing davon ab, sie mit der U-Bahn zu entkommen. Sie war ordentlich in männliche Gewänder gekleidet und kam auf diese Weise den ganzen Weg aus Washington. Nachdem sie zwei oder drei Tage mit ihren neuen Freunden in Philadelphia verbracht hatte, wurde sie (in männlicher Kleidung) zu Lewis Tappan aus New York geschickt, der sich ebenfalls von Anfang an sehr für ihren Fall interessiert hatte und sich bereit hielt, als Es wurde verstanden, einen Wechsel für dreihundert Dollar einzulösen, um den Mann zu entschädigen, der seine eigene Freiheit riskieren könnte, wenn er sie aus Washington holte. Nachdem sie wohlbehalten in New York angekommen war, fand sie in der Familie von Rev. A. N. Freeman ein Zuhause und freundliche Freunde und erhielt den für eine U-Bahn charakteristischen Beifall.

Seit meinem ersten Fluchtversuch wurde ich so gleichförmig schlecht behandelt, dass mein Leben unerträglich gewesen wäre, wenn mich nicht die freundlichen Worte des guten Abolitionisten-Pflegers beruhigt hätten, der mir zuerst wahre Religionskenntnisse vermittelt hatte. Ich war ausgepeitscht worden und ging eines Tages hin, um ihm meinen Zustand zu zeigen. Er fragte mich, was ich von ihm wollte. Ich sagte: "Um mich nach Kanada zu bringen."

Er saß volle zwanzig Minuten nachdenklich da und sagte schließlich: „Nun, wenn ich Ihnen verspreche, Sie aus all dem herauszuholen, dürfen Sie niemandem ein Wort sagen. oder es wird verraten." Oh, wie hüpfte mein Herz vor Freude über dieses Versprechen. Ich fühlte, wie neues Leben in mich kam. Visionen des Glücks huschten vor meinem Kopf. Und dann dachte ich, vor dem nächsten Tag könnte er seine Meinung ändern, und ich war wieder unglücklich. Ich versicherte ihm feierlich, dass ich niemandem etwas sagen würde. „Kommen Sie zu mir“, sagte er, „am Freitagabend gegen zehn oder elf Uhr; ich werde warten, bis Sie kommen ." Ich sagte, ich würde ihm in jeder Hinsicht gehorchen.

Ich ging nach Hause und verbrachte einen ängstlichen Tag. Ich ging zur Hütte meiner armen alten Mutter hinaus und sah sie und meine Schwestern. Wie sehnte ich mich danach, es ihnen zu sagen und ihnen Lebewohl zu sagen. Ich zögerte mehrmals, als ich dachte, ich sollte sie nie mehr sehen. Ich drehte mich immer wieder um, um meine Mutter anzusehen. Ich wusste, dass sie für meine Flucht ausgepeitscht werden würde, so alt sie auch war. Ich konnte voraussehen, wie mein Herr mit der Peitsche über ihr stehen würde, um ihr mein Versteck zu erpressen. Ich war ihr einziger Sohn, der noch übrig war. Wie sie meinetwegen gefoltert werden und betrübt sein würde, dass ich sie für immer verlassen hatte, bis wir uns später im Himmel wiedersehen würden, hoffte ich.

Endlich ging ich rasch fort, als wollte ich meine Gedanken hinter mir lassen, und kam kurz nach elf Uhr bei meinem gütigen Wohltäter an. Er sagte nur wenig und schien unruhig. Er nahm einige Teppiche und legte sie auf den Boden des Wagens und bedeckte mich mit mehr. Bald waren wir auf dem Weg nach Maysville, das etwa zwanzig Meilen von seinem Haus entfernt war. Die Pferde trabten schnell weiter, und ich lag überglücklich über meiner Fluchtmöglichkeit. Als wir in Maysville anhielten, blieb ich einige Zeit ganz still und lauschte auf jedes Geräusch. Endlich hörte ich eine Herrenstimme, die sagte: "Wo ist er? Wo ist er?" und dann legte er in seine Hand und betastete mich. Ich fing an, aber mein Wohltäter sagte mir, es sei in Ordnung, es sei ein Freund. "Dieser Herr", fügte er hinzu, "wird auf Sie aufpassen; Sie müssen in sein Haus gehen." Ich stieg aus dem Waggon aus und schüttelte meinem Retter mit sehr, sehr dankbarem Herzen die Hand, Sie können sicher sein; denn ich kannte das Risiko, das er auf meine Rechnung eingegangen war.

Er wünschte mir viel Erfolg und übergab mich seinem Freund, den ich in sein Haus begleitete, und wurde von seiner Frau, die mich fragte, ob ich ein Christ sei, mit größter Freundlichkeit aufgenommen. Ich habe mit Ja geantwortet. Sie nahm mich mit in eine Dachkammer und brachte mir etwas zu essen. Ihre kleinen Töchter schüttelten mir die Hand. Sie sprach vom Fluch der Sklaverei für das Land. "Ich bin eine Abolitionistin", sagte sie, "obwohl in einem Sklavenhalterland. Das Werk des Herrn wird nicht weitergehen, solange hier Sklaverei betrieben wird." Jede mögliche Aufmerksamkeit wurde mir geschenkt, um meinen aufgewühlten Geist zu beruhigen. In der folgenden Nacht verließen der Herr und sein Sohn gegen zehn Uhr das Haus. Kurz nach zwölf kam der Herr zurück und sagte, er habe ein Boot bekommen und ich solle mit ihm gehen. Seine Dame verabschiedete sich von mir und sagte mir, ich solle auf den Herrn vertrauen, in dessen Händen meine Freunde waren, und bat mich, mich in meinen Gebeten an sie zu erinnern, da sie alles für mich aufs Spiel gesetzt hatten, und wenn sie entdeckt würden, würden sie es sein grausam behandelt. Ich wurde bald über den Fluss gerudert, der an dieser Stelle etwa eine Meile breit ist.

Der Sohn blieb bei mir im Kahn, während sein Vater in ein Nachbardorf ging, um jemanden zu holen, der sich um mich kümmerte. Nach einiger Zeit brachte er einen Freund mit, der mir sagte, ich solle nie den Namen von jemandem nennen, der mir geholfen hatte. Er führte mich in sein Haus außerhalb der Stadt, wo ich mich erfrischte, und blieb etwa eine halbe Stunde. Ein Wagen kam vor, und ich wurde verstaut und in dieser Nacht etwa zwanzig Meilen gefahren, gut bewacht von acht oder zehn jungen Männern mit Revolvern.

Es würde jedem echten Christen gut tun, den Enthusiasmus und die Entschlossenheit dieser jungen Abolitionisten zu sehen. Ihr ganzes Herz und ihre Seele sind bei der Arbeit. Ein Dutzend solcher Männer hätte hundert Sklavenhaltern die Stirn geboten. Immer wieder gesehen zu haben, wie Sklaven gefesselt durch ihr Land zurückgeschleppt wurden, und die Geschichten über die schreckliche Behandlung der armen hoffnungslosen Gefangenen gehört hatten, einige wurden zu Tode gepeitscht, andere bei lebendigem Leibe mit gesenktem Kopf über einem langsamen Feuer verbrannt, andere mit Teer bedeckt und in Brand gesteckt, diese edlen, mutigen, aufopferungsvollen Männer sind so angetan, dass sie Helden von höchstem Rang sind, und ich glaube wahrlich, sie würden lieber ihr Leben opfern, als einen flüchtigen Sklaven zuzulassen von ihnen genommen werden.


Die wenig bekannte Geschichte der Underground Railroad in New York

New York City war nicht immer die liberale Yankee-Bastion, die es heute ist. In den Jahrzehnten vor dem Bürgerkrieg war die Stadt stark für die Sklaverei und alles andere als eine Brutstätte des Abolitionismus. Die Bank- und Schifffahrtsinteressen der Stadt waren eng mit dem Baumwoll- und Zuckerhandel verbunden, Industrien, die auf Sklavenarbeit angewiesen waren. Jede Änderung des Status quo, wie die Abschaffung der Sklaverei, würde den Kräften, die New York zur Finanzhauptstadt der Vereinigten Staaten machten, erheblichen Schaden zufügen. Aber selbst dann verkehrte die Underground Railroad, das Netzwerk geheimer Unterschlupf und Fluchtwege, die von flüchtigen Sklaven genutzt wurden, die im Norden nach Freiheit suchten, durch die Stadt. Fredrick Douglass und Tausende andere flohen über die damals bevölkerungsreichste Stadt der Nation.

Die wahre Natur der Underground Railroad in New York war jedoch aufgrund der anti-abolitionistischen Inbrunst der Stadt weitgehend unbekannt. “Während es in der Underground Railroad viel zu tun gibt, wurde in New York City nur sehr wenig getan”, sagt der mit dem Pulitzer-Preis ausgezeichnete Historiker Eric Foner, Professor an der Columbia University. “Dies war so ziemlich eine pro-südliche Stadt und die Underground Railroad operierte viel geheimer als in vielen anderen Teilen des Nordens, daher war es viel schwieriger, sie aufzuspüren.”

Tor zur Freiheit: Die verborgene Geschichte der U-Bahn

Die dramatische Geschichte von flüchtigen Sklaven und den Antisklaverei-Aktivisten, die sich dem Gesetz widersetzten, um ihnen zu helfen, in die Freiheit zu gelangen. Mehr als jeder andere Gelehrte hat Eric Foner unser Verständnis der amerikanischen Geschichte beeinflusst. Jetzt rekonfiguriert der mit dem Pulitzer-Preis ausgezeichnete Historiker die nationale Saga der amerikanischen Sklaverei und Freiheit unter brillanter Nutzung außergewöhnlicher Beweise.

Wie Foner in seinem neuen Buch ausführt, Tor zur Freiheit: Die verborgene Geschichte der U-Bahn, New York war eine wichtige Zwischenstation vom Upper South durch Pennsylvania und weiter nach Upstate New York, New England und Kanada. Zwischen 1830 und 1860 half eine Handvoll New Yorker, schwarz und weiß, mehr als 3.000 flüchtigen Sklaven aus der Knechtschaft. Ihre Geschichte bildet ein Kapitel des Widerstands gegen die Sklaverei, das von Historikern bisher relativ wenig beachtet wurde.

Das Buch stützt sich auf ein “sehr bemerkenswertes und ungewöhnliches Dokument”, das seit mehr als einem Jahrhundert in den Manuskriptarchiven von Columbia verstaubt war. Die Aufzeichnungen über Flüchtlinge, zusammengestellt vom New Yorker abolitionistischen Zeitungsmann Sydney Howard Gay, war den Gelehrten unbekannt, bis ein Student Foner auf seine Existenz aufmerksam machte. Als er anfing, sie zu durchkämmen, entdeckte er eine akribische Aufzeichnung der Bewegungen von mehr als 200 flüchtigen Sklaven, die in den 1850er Jahren durch die Stadt zogen.

Die Aufzeichnen spricht von längst vergessenen Flüchtlingen “ wie James Jones aus Alexandria, der, wie Gay feststellte, ‘wurden nicht schlecht behandelt, aber es satt hatte, ein Sklave zu sein.’“ Aber er war eine Ausnahme, laut Interviews von Gay und seine Kollegen geleitet. Wie Foner berichtet, nannten viele Geflüchtete körperliche Misshandlungen ebenso wie den Wunsch nach Freiheit als Grund für ihre Flucht mit Worten wie “große Gewalt,” “schlecht behandelt,” “ruff times,” und “hard master” in ihren Beschwerden.

John Jay II, der Enkel des ersten Vorsitzenden des Obersten Gerichtshofs, erscheint auch in der Aufzeichnen. In den späten 1840er Jahren hatte er sich zum führenden Anwalt der Stadt in Fällen von flüchtigen Sklaven entwickelt und bot seine Dienste häufig kostenlos an, „unter großem Risiko für sein soziales und berufliches Ansehen“, wie Gay schrieb.

Das Buch enthält Berichte über Fluchten, die von der berühmtesten Schaffnerin der Underground Railroad, Harriet Tubman, unterstützt wurden, aber auch von einem wenig bekannten und auffallend benannten Mann, dessen Sterbeurkunde Jahrzehnte später seinen Beruf als "Underground RR Agent" aufführte. 8221

Louis Napoleon war ein ungebildeter afroamerikanischer Möbelpolier und Gepäckträger, der möglicherweise als Sklave in New York oder Virginia geboren wurde. Er erscheint auf der allerersten Seite des Aufzeichnen einen Flüchtling zum Bahnhof bringen. Sein Name taucht später in Briefen auf, Schriften von Habeas Corpus und in einigen der wichtigsten Gerichtsverfahren, die sich aus dem umstrittenen Gesetz über flüchtige Sklaven von 1850 ergaben.

Napoleon wohnte um die Ecke von Gays Büro in Lower Manhattan, nicht weit vom Fährterminal, wo Passagiere aus Philadelphia und weiter südlich an Land gingen. Er war, sagte Foner, “der Schlüsselmann auf den Straßen in New York, der Flüchtlinge hereinbrachte, die Docks durchkämmte und am Bahnhof nach Leuten suchte.” Als der Brooklyn Eagle 1875 beobachtete der damals ältere Mann, “wenige hätten geahnt, …, dass er jemals der Retter von 3.000 Menschen aus der Knechtschaft gewesen war.”

Der Autor, der die Aufzeichnen als Ausgangspunkt, um tiefer in das Netzwerk der flüchtigen Sklaven von New York einzutauchen, verfolgt auch die Ursprünge des New York Vigilance Committee, einer winzigen Gruppe weißer Abolitionisten und freier Schwarzer, die 1835 begann und den Kern der Stadt bilden sollte. 8217s U-Bahn-Netz bis zum Vorabend des Bürgerkriegs.

“Im Laufe seines Lebens,”, trieb es die Not der Flüchtlinge in New York an die Spitze des abolitionistischen Bewusstseins und gewann die Unterstützung von vielen außerhalb der Reihen der Bewegung. Es zwang die miteinander verbundenen Probleme der Entführung und flüchtiger Sklaven in die größere öffentliche Sphäre.”

Tor zur Freiheit bringt es auf zwei Dutzend Bücher, die Foner über Antebellum, Civil War and Reconstruction America geschrieben hat. Sein vorheriges Buch, Der feurige Prozess: Abraham Lincoln und die amerikanische Sklaverei, gewann den Pulitzer-Preis.

Ich sprach mit Eric Foner über New Yorks versteckte Rolle in der Underground Railroad.

Wie ist dieses Buch entstanden?

Für mich ist das ein ungewöhnliches Buch. Dies begann mit diesem einen Dokument, dem Aufzeichnungen über Flüchtlinge, auf das mir ein Student an der Columbia, der eine Abschlussarbeit über Sydney Howard Gay und seine journalistische Karriere schrieb, zufällig darauf hingewiesen wurde. Sie war in der Manuskriptbibliothek von Columbia und sagte, dass es diese Sache mit flüchtigen Sklaven gibt, und ich bin mir nicht sicher, was es ist, aber Sie könnten es interessant finden. Also habe ich es irgendwie im Hinterkopf abgelegt. Es war praktisch unbekannt, da es in keiner Weise katalogisiert war. Sie mussten wissen, dass es da war, um es zu finden.

Wie war New York in dieser Zeit?

Der Wohlstand von New York City im halben Jahrhundert vor dem Bürgerkrieg war eng mit der Sklaverei und dem Baumwollsüden verbunden. Dies war eine Stadt, deren Kaufleute im Wesentlichen den Baumwollhandel kontrollierten und sehr enge Beziehungen zu den Besitzern von Baumwollplantagen hatten. Viele der Jobs auf den Docks waren damit verbunden. Die Schiffbauindustrie, Versicherungsgesellschaften, die Banken, die bei der Finanzierung der Sklaverei halfen. Südländer waren die ganze Zeit hier. Sie kamen, um Geschäfte zu machen, sie kamen, um Urlaub zu machen. Lincoln trug nie New York City, als er für das Präsidentenamt kandidierte. Nun gab es natürlich eine freie schwarze Gemeinschaft und es gab diese recht kleine Gruppe von Abolitionisten, aber es war ein sehr schwieriges Umfeld für sie zu arbeiten.

Gab es eine U-Bahn oder viele?

Es gab Routen in Ohio, Kentucky. Dies war eine der wichtigsten Routen, die ich den Metropolitan Corridor nenne, weil sie von Stadt zu Stadt die Ostküste hinaufführte. Es war eines von mehreren Netzwerken, die einer großen Anzahl von Flüchtlingen halfen. Niemand weiß, wie viele.

Man sollte sich die Underground Railroad nicht als eine festgelegte Gruppe von Routen vorstellen. Die Leute dachten: ‚Oh, du könntest eine Karte machen. Hier sind sie hingegangen.’ Es war nicht ganz so organisiert, wie wir manchmal denken. Es war nicht so, dass es eine Reihe von Stationen gab und die Leute einfach von einem zum anderen gingen. Es war eher zufällig. Es war mehr desorganisiert – oder zumindest weniger organisiert. Aber es gab diese kleinen Netzwerke von Menschen, die miteinander in Kontakt standen und Flüchtlingen helfen würden. Und als sie weiter nördlich nach Albany, Syrakus, kamen, waren sie im echten Anti-Sklaverei-Gebiet und es wurde sehr viel offener. Es war total öffentlich und niemand schien etwas dagegen zu unternehmen. Leute machten in der Zeitung Werbung für die Hilfe für flüchtige Sklaven. Das war eine ganz andere Umgebung als New York City.

Wie kamen geflüchtete Sklaven nach New York?        

‘Underground Railroad’ sollte etwas wörtlich genommen werden, jedenfalls gegen Ende. Wir neigen dazu, an entlaufene Sklaven zu denken, die durch Wälder rennen, und natürlich passierte das, aber seit den 1840er und 󈦒er Jahren kamen viele von ihnen mit der Eisenbahn nach New York. Frederick Douglas ist gerade in Baltimore in einen Zug gestiegen und nach New York gekommen.

Viele sind mit dem Boot nach New York gekommen. Schiffskapitäne nahmen den Sklaven Geld, um sie zu verstecken und in den Norden zu bringen. Damals arbeiteten viele Schwarze auf Schiffen.

Das Buch befasst sich auch mit dem größeren Einfluss, den flüchtige Sklaven auf die nationale Politik hatten.

Die meisten dieser geflohenen Flüchtlinge sind anonym, aber sie trugen dazu bei, die Sklavereifrage auf die nationale Tagesordnung zu setzen. Das Gesetz über flüchtige Sklaven von 1850 war ein sehr drakonisches Gesetz, das im Norden viel Widerstand hervorrief. Lokale Aktion, lokaler Widerstand hallte tatsächlich bis auf die nationale Ebene wider. Das ist eine andere Sache, die ich hervorheben wollte – nicht nur die Geschichten dieser Leute, sondern auch die Art und Weise, wie ihre Handlungen tatsächlich einen großen Einfluss auf die nationale Politik und den Ausbruch des Bürgerkriegs hatten.

Über Andrea Stein

Andrea Stone hat über nationale Nachrichten, Politik und auswärtige Angelegenheiten für . berichtet USA HEUTE und andere große Medien seit mehr als drei Jahrzehnten. Heute ist sie freiberufliche Autorin.


Standorte der Western Pennsylvania Underground Railroad

Bigham House auf dem Mount Washington

Chatham Dorf
Olympiastraße
Mt. Washington, PA 15211

Erbaut im Jahr 1849, eine Haltestelle der Underground Railroad in Chatham Village. Thomas James Bigham war ein abolitionistischer Anwalt und Herausgeber der Zeitschrift The Commercial Journal Anti-Slavery Newspaper. Die Tradition besagt, dass Lucinda, Bighams Krankenschwester der Familie Black, vom Turm des Bigham-Hauses aus treu nach flüchtigen Sklaven oder professionellen Sklavenjägern Ausschau hielt. Keine Besucherattraktion, aber auf Anfrage für Gruppenführungen verfügbar.

Stadtbäder

Barbershop und Safehouse in der Third Street zwischen Market und Ferry Street in der Innenstadt von Pittsburgh. Sklaven erhielten ein neues Aussehen und einen Start auf ihrer Flucht nach Kanada. Historiker haben Listen prominenter Hotelgäste mit Anzeigen von Leuten verglichen, die nach entflohenen Sklaven suchen, um den Platz des Hotels in der abolitionistischen Geschichte zu bestätigen. Tagsüber ein geschäftlicher, gesellschaftlicher und politischer Club für die weißen Führer der Stadt, nachts eine Station der U-Bahn.

Friedhof der Freiheitsstraße

Historische Gesellschaft von Mercer County
119 South Pitt St.
Mercer, PA 16137
724.662.3490

Dieser Friedhof befindet sich auf der rechten Seite gegenüber dem Haupttor des Stoneboro Fairgrounds. Der Friedhof ist alles, was von Liberia übrig geblieben ist, einer flüchtigen Sklavenstadt, die von der Familie Travis, freien Schwarzen, gegründet wurde. Jahrelang bot diese Gemeinschaft müden Reisenden Zuflucht. Es war auch der Ort häufiger Überfälle von Sklavenfängern. Nach dem Fugitive Slave Act von 1849/50 floh der größte Teil der Bevölkerung nach Kanada, um legale freie Bürger zu werden. Einige blieben in dieser Gegend, einer war ein Unternehmer, der seinen Nachbarn Zigarren und Whisky verkaufte.

Gibson House (Mark Twain Manor)

Jamestown Future Foundation
210 Freiheitsstr.
Jamestown, PA 16134
724.932.5455

Dr. William Gibson, ein bekannter Arzt aus Jamestown, reiste mit Samuel Clemens nach Russland. Clemens hat über ihre Reisen ein Buch mit dem Titel Innocents Abroad geschrieben. Gerüchten zufolge soll das Haus eine Haltestelle der U-Bahn sein. Im Untergeschoss gibt es Hinweise auf einen kleinen Raum, der in der U-Bahn genutzt wurde. In diesem Gebäude befindet sich heute ein Restaurant. Das Gibson House ist im National Register of Historic Places eingetragen.

John C. Peck Oyster House

Fourth Street zwischen Wood und Market, Innenstadt von Pittsburgh Eine U-Bahn-Haltestelle.

Gedenktafel zu Ehren von Jane Grey Swisshelm

600 Grant St., Innenstadt von Pittsburgh

Das Hotel liegt im Heinz-Hauptquartier an der Sixth Avenue in der Innenstadt von Pittsburgh. Jane Grey Swisshelm erlebte die Sklaverei aus erster Hand und engagierte sich für die Abschaffungsbewegung für die Underground Railroad. Ihre abolitionistische Wochenzeitung, der Pittsburgh Saturday Visitor, erschien erstmals 1848.

Privathäuser in Arthurville und Hayti

Lower Hill District, Pittsburgh

Die Flüchtlinge wurden in Privathäusern im überwiegend schwarzen Viertel von Arthurville und Hayti versteckt und wurden von Agenten und Dirigenten wie Rev. Lewis Woodson, Samuel Bruce, George Gardner und Bischof Benjamin Tanner, dem Vater des bekannten schwarzen Künstlers Henry Ossawa Tanner, unterstützt. der auf einer US-Briefmarke abgebildet ist.

St. Matthäus A.M.E. Kirche in Sewickley

345 Thorn St., Sewickley

Erbaut 1857 in Sewickley, diente es als Betreiber der Underground Railroad. Eine häufig verwendete Methode, um flüchtige Sklaven in der Gegend von Pittsburgh mit Lebensmitteln zu beliefern, bestand darin, dass sich die Schaffner nachts als Jäger mit einem mit Proviant gefüllten Wildbeutel verkleideten.

Wylie A.M.E. Kirche

2200 Wylie Ave., Hill District

Am 11. Juli 1850 traf sich eine Gruppe afroamerikanischer Bürger in der Kirche und verabschiedete Resolutionen, in denen das kürzlich vorgeschlagene Gesetz über flüchtige Sklaven verurteilt wurde. Mitglieder dieser Versammlung forderten eine vollständige Konsolidierung ihrer Vereinigungen, um Schutz vor Sklavenfängern zu gewährleisten, die nach Pittsburgh kommen und Flüchtlinge suchen.


Die wenig bekannte Geschichte der Underground Railroad von Texas

Hunderte von historischen Spuren der Underground Railroad erstrecken sich über die Vereinigten Staaten und beschwören Bilder von verdeckten Fluchtwegen, schlauen Schaffnern und heimlichen Verbindungen herauf. Solche hochkarätigen Abenteuergeschichten ergreifen die amerikanische Vorstellungskraft, inspirierende Bücher und Filme über die verfolgte und verleugnete Freiheit vor dem Krieg, die durchdrungenen und befestigten Grenzen, die abgeworfenen und neu geschaffenen Identitäten.

Aber Texas wird in dieser umfassenden Erzählung über das Streben der Schwarzen nach Freiheit selten erwähnt. Die Landschaft des Staates ist frei von Denkmälern des Widerstands und der Flucht, von Namen oder Erzählungen von versklavten Menschen, die sich selbst befreiten oder bei dem Versuch starben. Wenn Texaner an Emanzipation denken, denkt man eher an Juneteenth – den Feiertag zum Gedenken an das Datum 1865, an dem Unionssoldaten in Galveston landeten und die Emanzipation verkündeten.

„Die Geschichte der Freiheit in Texas ist jedoch größer als der Juneteenth, und sie begann lange vor dem 19. Juni 1865“, sagt Daina Ramey Berry, Vorsitzende der University of Texas am Austin History Department und Autorin von The Price for Their Pound of Flesh : Der Wert der Versklavten, vom Mutterleib bis zum Grab, beim Aufbau einer Nation. „Es ist in den Geschichten von selbstbefreiten, versklavten Menschen, die Wege fanden, nach Mexiko zu gelangen, Wege zu finden, auf Boote zu gelangen und in die Karibik zu gelangen, Wege zu finden, um zu entkommen und weiter nach Westen zu reisen.“

Flüchtlinge aus der Sklaverei rasten durch ein unversöhnliches Land und sahen sich einem Fehdehandschuh aus Wildnis, Sklavenjägern und Gesetzeshütern gegenüber.

Historiker graben immer noch tragische und triumphale Geschichten über texanische Freiheitssuchende aus, aber es ist klar, dass der Ruf der Underground Railroad für koordinierte Netzwerke von Abolitionisten, die Menschen in Scheunen verstecken, nicht mit der historischen Realität in Texas übereinstimmt. Auf ihrem Weg nach Süden durch ein unversöhnliches Land sahen sich Ausreißer – oft bewaffnet und zu Pferd – in einem Fehdehandschuh aus Wildnis, Sklavenjägern und Gesetzeshütern beängstigenden Widrigkeiten ausgesetzt. “We need to figure out what the Texas story of the Underground Railroad was and maybe come up with a new term or a new label to describe the movement for freedom in the Lone Star State,” Berry says.


Why was the Underground Railroad important?

Owning humans was legal in America until 1865, 100 years after the nation was founded based on principles of freedom and equality. Africans were enslaved by Europeans and subjected to the Triangular Trade, where traders transported captives from Africa to the Americas and Europe. African slaves were forced to live on their owner’s land to farm or provide other services like weaving, cleaning, and masonry without compensation or the option to leave. The industry of slavery continued for hundreds of years and set the framework of the American economy and social order. This was the basis of what many call “the war against thy own neighbor”, the Civil War. The Underground Railroad was created as a way to help slaves escape the horror of their conditions in the south and escape to freedom in the northern U.S. and Canada.


Underground Railroad - History

Die U-Bahn

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*Harriet Tubman with a group of runaway slaves during slavery, seeking freedom (c. Lawrence E. Walker Foundation Collection).


The Underground Railroad was a network of people who helped fugitive slaves escape slavery beginning in the late 1700s until the end of the Civil War in 1865. It spanned northern and southern states, stretching from Texas to Maine. Most fugitive slaves traveled from the Deep South to Canada, but a small number traveled south to Mexico and the Caribbean. During that time, assisting escaped slaves was considered an act of theft according to U.S. law since they were legally considered property. Anyone found guilty of assisting an escaped slave was subject to fine and imprisonment.

Prior to the American Revolution, slavery was legal in all parts of the British Empire. The war, however, followed the Enlightenment, where the concept of a person’s right to life, liberty and property was embraced and promoted. For blacks, these ideals would change their lives and many fought in the American Revolution, hoping these rights would be extended to them, too. For many American colonists, these ideals made them question the morality of slavery and gave rise to the abolitionist movement.

After the British were defeated, Vermont was the first to join the new United States of America with anti-slavery laws in 1777. Pennsylvania followed in 1780, and all northern states had abolished slavery by 1804. In addition, no laws in the newly formed United States required citizens to return escaped slaves to their owners. But concern for property rights led to laws ordering the return of fugitive slaves. In 1787, the Northwest Ordinance and Article IV, section 2 of the U.S. Constitution expressed similar positions on the matter. The Constitution, in what is commonly known as the “fugitive slave clause,” declared “No Person held to Service or Labour in one State, under the Laws thereof, escaping into another, shall, in Consequence of any Law or Regulation therein, be discharged from such Service or Labour, but shall be delivered up on Claim of the Party to whom such Service or Labour may be due.” The Fugitive Slave Act of 1793 reinforced this by giving slaveholders the right to reclaim escaped slaves and allowed courts to decide the status of fugitive slaves. The Fugitive Slave Act of 1850 went a step further and made helping fugitive slaves a federal crime punishable by fines or imprisonment. In some cases, people found guilty could also be charged with treason.

As the Underground Railroad network formed, people took on a variety of roles within the system. Station masters, for example, hid slaves in their homes or on their property, which was often referred to as a station or depot within the network. Fugitive slaves were usually referred to as passengers, cargo, fleece, or freight. Conductors were responsible for guiding fugitive slaves along the Underground Railroad routes or tracks. Others took a less active role. General agents, for example, connected fugitive slaves to people who could help them on the Underground Railroad and stockholders provided financial support to the Underground Railroad network.

Transportation methods varied between different locations and were based mainly on secrecy and proximity to slave catchers. In communities almost entirely opposed to slavery, fugitive slaves were usually transported during the day in covered wagons, hidden under hay or other goods. But most fugitive slaves moved at night, especially in communities that had mixed feelings about slavery. In these places, they stayed in near-constant hiding, often in fields or secret rooms in private homes. At night, conductors would move them to the next stop by walking or on horseback. Trains were also used, but this was less common because they were expensive and closely watched.

During this time, Iowa had a significant amount of Underground Railroad activity because of its geographic location to Missouri, a slave state to the south, and Illinois, a free state to the east. Additionally, the Missouri Compromise of 1820 said no state north of the 36°30′ parallel (besides Missouri) could enter the United States as a slave state. That meant Iowa would be a free state when it joined the Union in 1846. Not all settlers in Iowa viewed slavery as immoral, but many who did came from other free states or were often associated with specific religious communities, such as the Quakers and Congregationalists who openly opposed slavery.

Fugitive slaves usually passed through Iowa on their way to other free states farther north or to Canada where Britain would protect them from being recaptured. The majority of Underground Railroad activity in Iowa took place in Fremont and Mills counties, where fugitive slaves traveled from western Missouri. Southeastern Iowa also had many fugitive slaves from northeastern Missouri making their way to the Mississippi River and Illinois. By the 1850s, major Underground Railroad stations also popped up in western Iowa in Tabor and Civil Bend. Many Iowans also joined the growing political fight opposing the extension of slavery into the Kansas and Nebraska Territories, which eventually culminated in the Kansas-Nebraska Act of 1854 that repealed the Missouri Compromise and gave Kansas and Nebraska the right to determine their slave-holding status.

Want more information on the history of the Underground Railroad and anti-slavery activities in Iowa and beyond? Check out the resources below.


Kalifornien

When she emerges from the Underground Railroad for the last time, Cora meets Ollie, a Black wagon driver who offers her a ride. Ollie, like many Black Americans in the mid-19th century, is headed to California, which saw the influx of 4,000 Black migrants between 1850 and 1860, 2,000 of whom “settled in San Francisco and Sacramento, creating the first English-speaking Black urban communities in the Far West,” according to In Motion.

The path to the Pacific is a long journey, but for Cora, who has already traveled halfway across the United States, accompanying Ollie could lead to a huge payoff and help her find a permanent community to settle into, after long months on the run.


The Secret History of the Underground Railroad

But what drew readers’ particular attention was Cartwright’s discovery of a previously unknown medical condition that he called “Drapetomania, or the disease causing Negroes to run away.” (He derived the name from an ancient Greek term for a fugitive slave.) This affliction, he continued, had two effective cures: treating one’s slaves kindly but firmly, or, failing that, “whipping the devil out of them.”

Drapetomania seemed on the verge of becoming a fatal contagion in the summer of 1851, when Cartwright’s articles appeared. Although only a few thousand people, at most, escaped slavery each year—nearly all from states bordering the free North—their flight appeared to many Southern whites the harbinger of a larger catastrophe. The Mason-Dixon Line had become slavery’s fraying hem. How long before the entire fabric began to unravel?

Worst of all, the exodus could no longer be blamed on scattered outbreaks of Drapetomania. Rather, an organized network, vast and sinister, actively encouraged and abetted it. And increasingly, this movement operated not under cover of darkness but in broad daylight.

Even the participants’ testimonies often contra­dict one another. A generation after the Civil War, one historian (white) interviewed surviving abolitionists (most of them white) and described a “great and intricate network” of agents, 3,211 of whom he identified by name (nearly all of them white). African Americans told a different story. “I escaped without the aid … of any human being,” the activist minister James W. C. Pennington wrote in 1855. “Like a man, I have emancipated myself.”

Now Eric Foner, one of the nation’s most admired practitioners of history—his previous book, on Abraham Lincoln and slavery, won a Pulitzer Prize—joins an increasing number of scholars shining lanterns into the darkness. Several years ago, an undergraduate in Foner’s department at Columbia, at work on her senior thesis, discovered the previously overlooked journal of a white New Yorker who aided hundreds of escaping slaves in the 1850s—a find that inspired his latest book. (The student, he takes pains to mention in his acknowledgments, decided to become a lawyer, so no scholarly careers were harmed in the production of this volume.)

Gateway to Freedom: The Hidden History of the Underground Railroad tells a story that will surprise most readers. Among its biggest surprises is that, despite the book’s subtitle, the Underground Railroad often was not hidden at all. Abolitionist groups made little secret of assisting runaways—in fact, they trumpeted it in pamphlets, periodicals, and annual reports. In 1850, the year of the notorious Fugitive Slave Act, the New York State Vigilance Committee publicly proclaimed its mission to “receive, with open arms, the panting fugitive.” A former slave in Syracuse, Jermain W. Loguen, announced himself in the local press as the city’s “agent and keeper of the Underground Railroad Depot” and held “donation parties” to raise money, while newspapers published statistics on the number of fugitives he helped.

Underground Railroad bake sales, as improbable as these may sound, became common fund-raisers in Northern towns and cities, and bazaars with the slogan “Buy for the sake of the slave” offered donated luxury goods and handmade knickknacks before the winter holidays. “Indeed,” Foner writes, “abolitionists helped to establish the practice of a Christmas ‘shopping season’ when people exchanged presents bought at commercial venues.” For thousands of women, such events also turned ordinary, “feminine” chores like baking, shopping, and sewing into thrilling acts of moral commitment and political defiance.

Even politicians who had sworn oaths to uphold the Constitution—including its clause mandating the return of runaways to their rightful masters—flagrantly ignored their duty. William Seward openly encouraged Underground Railroad activity while governor of New York and (not so openly) sheltered runaways in his basement while serving in the U.S. Senate. Judge William Jay, a son of the first chief justice of the United States Supreme Court, resolved to disregard fugitive-slave laws, and donated money to help escapees.

Eventually, such defiance gained legal standing, as Northern states passed “personal liberty” acts in the 1850s to exempt state and local officials from federal fugitive-slave laws. It is a little-known historical irony that right up until the eve of Southern secession in 1860, states’ rights were invoked as often by Northern abolitionists as by Southern slaveholders.

Yet in New York, runaways contested their freedom aboveground, in courtrooms and in the streets. In 1846, a man named George Kirk stowed away on a ship from Savannah to New York, only to be found by the captain and placed in shackles, awaiting return to his master. After the ship docked, black stevedores heard his cries for help and alerted abolitionist leaders, who managed to get a sympathetic judge to rule that Kirk could not be held against his will. The victorious fugitive left court surrounded by a vigilant phalanx of local African Americans. Soon, however, the mayor ordered police to arrest Kirk, and after an unsuccessful attempt by abolitionists to smuggle him away (inside a crate marked American Bible Society ), he was hauled back into court. The same judge now found different legal grounds on which to release Kirk, who this time rolled off triumphantly in a carriage and soon reached the safety of Boston.

Kirk’s protectors included an unlikely pair of activists. Sydney Howard Gay, the editor of the Nationaler Standard zur Bekämpfung der Sklaverei, descended from Puritan luminaries and had married a rich (and radical) Quaker heiress. Louis Napoleon, his co-conspirator, is believed to have been the freeborn son of a Jewish New Yorker and an African American slave he worked as a porter in Gay’s office. While Gay published abolitionist manifestos and raised money, Napoleon prowled the New York docks in search of black stowaways and crisscrossed the Mason-Dixon Line guiding escapees to freedom.

It was Gay who, in 1855 and ’56, kept the “Record of Fugitives” that the undergraduate found in Columbia University’s archives, chronicling more than 200 escapes. This document, Foner writes, “is the most detailed account in existence of how the underground railroad operated in New York City … a treasure trove of riveting stories and a repository of insights into both slavery and the underground railroad.” Perhaps most poignant, Gay matter-of-factly recorded the slaves’ descriptions of their motives for escape. Apparently none mentioned Drapetomania, Dr. Cartwright’s theory notwithstanding. “One meal a day for 8 years,” begins one first-person account. “Sold 3 times and threten to be sold the fourth … Struck 4 hundred lashes by overseer choped cross the head with a hatchet and bled 3 days.”

The Underground Railroad did, in a sense, have conductors and stationmasters, but the vast majority of its personnel helped in ways too various for such neat comparisons. As with Gay and Napoleon’s partnership, its operations often brought together rich and poor, black and white, in a common cause. Nearly as diverse were its passengers and their stories. One light-skinned man decamped to Savannah, put himself up in a first-class hotel, strolled about town in a fine new suit of clothes, and insouciantly bought a steamship ticket to New York. A Virginia woman and her young daughter, meanwhile, spent five months crouching in a tiny hiding place beneath a house near Norfolk before being smuggled to freedom.

Even on the brink of the Civil War, the number of such fugitives remained relatively small. Yet the Underground Railroad’s influence far outstripped the scale of its operations. Besides helping to precipitate the political crisis of the 1850s, it primed millions of sympathetic white Northerners to join a noble fight against Southern slave­holders—­whether they had personally aided fugitives, shopped at abolitionist bake sales, or simply thrilled to the colorful accounts of slave escapes in books and newspapers. It fueled Southern leaders’ paranoia, while forcing Northern leaders to take sides with either the slaves or the slave catchers.

Above all, it prepared millions of enslaved Americans to seize freedom at a moment’s notice. Just days after the Confederate attack on Fort Sumter in April 1861, escapees were reported to be streaming northward at an unprecedented rate. Within a few months, countless Union soldiers and sailors effectively became Underground Railroad agents in the heart of the South, harboring fugitives who flocked in huge numbers to the Yankees’ encampments. This was Drapetomania on a scale more awful than Dr. Cartwright’s worst fantasies.

Samuel Cartwright died in 1863, a few months after the Emancipation Proclamation, which had effectively made Drapetomania federal policy. That year, an abolitionist observed that all of the Union’s railway lines were enjoying record wartime traffic—­except one. The Underground Railroad, he wrote, “now does scarcely any business at all … Scarcely a solitary traveler comes along.”

And in early 1864, New Yorkers may have been startled to open The Evening Post and see a headline announcing plans for “A New Underground Railroad” in the city. The accompanying article quickly set their minds at rest, however. It described a scheme to build Manhattan’s first subway line, running northward up Broadway from the Battery to Central Park.


Paying the Price:

John Price, a 17-year old fugitive slave from a Kentucky plantation owned by John Bacon, was living in Oberlin at the time of his arrest by 2 slave catchers and 2 federal marshals on September 13, 1858.

Knowing that trying to capture the young black man would not be easy in the town of Oberlin because of the well-known anti-slavery sentiments held by the townspeople, they hatched a plan to lure John Price out of the safety of Oberlin. They convinced Shakespeare Boynton, the son of a wealthy Oberlin landholder, to lead John Price out to a farm located west of Oberlin on the ruse of digging potatoes for wages. The slave catchers promised young Shakespeare $20 for his efforts. The ruse worked.

Upon his arrest, Price was taken to Wellington about 10 miles south of Oberlin, where the slave catchers and marshals planned to board a train heading south to take Price back to Kentucky. Soon after realizing what had happened, anti-slavery supporters in Oberlin became outraged and quickly assembled a group to attempt a rescue.

By late afternoon some 200 people from Oberlin and Wellington had surrounded the Wadsworth Hotel where Price was being held. After a standoff of several hours, the captors moved Price from the first room they were in, to another room on the next floor. That room had a window with a small balcony overlooking the town square. Several of those that had gathered outside the room had been allowed into the room where Price was being held along with the sheriff. The sheriff wanted to verify that the papers were in order. One of the men in the room shouted to the crowd below alerting the crowd which room they were holding Price. Then from outside, someone placed a ladder up to the room's window and a group of Oberlin citizens climbed in the window and another group came in through the door. Price was surrounded and ushered away from his captors, loaded on a wagon and taken back to the Oberlin home of Professor James Fairchild. Several days later Price continued on the Underground Railroad to Canada and was never heard from again.

Of the 200 that had gathered in Wellington, 37 of the crowd who helped rescue Price were indicted in Federal Court for their part in the event and 21 of them were arrested. They were sent to the Cuyahoga County Jail for about a month where they remained rather than posting bail. When the slave catchers and marshals were charged with kidnapping, both sides agreed to drop the charges. The Oberlin-Wellington Rescue Case was influential in raising opposition to the Fugitive Slave Act, one of the factors that lead to the Civil War.


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