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Stützpunkt auf der Mareth-Linie

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Stützpunkt auf der Mareth-Linie

Hier sehen wir britische Truppen, die einen der Stützpunkte der Mareth-Linie als Beobachtungsposten nutzen, wahrscheinlich nach dem Ende der Schlacht, angesichts der Position des Fotografen. Dieses Bild zeigt einen Bunker im Hintergrund und einen Teil des Schützengrabennetzes (Nordafrika-Kampagne).


Mittlerer Osten

Die Queen&rsquos Brigade hatte in Suani Ben Adem auf eine Rast gehofft. Für den Fall wurden ihnen drei Tage gewährt. Während dieser drei Tage erhielten sie jedoch einige willkommene neue Ausrüstung. Der erste, der davon profitierte, war das Brigadehauptquartier, das nicht nur ein paar extra weichhäutige Fahrzeuge erhielt, sondern auch zwei große gepanzerte Kontrollfahrzeuge erhielt. Eine davon, als ACK1 bezeichnet, wurde dem Brigademajor und seinem Stab im Hauptquartier zugeteilt, während ACK2 dem &lsquoQ&rsquo-Stab im Rear HQ zugeteilt wurde, der vom Stabshauptmann Capt Bill Souttar vom 1/6 , und Lt John Edney von 1/5 th Queen&rsquos. John Edney war offiziell der Brigade Camouflage Officer, aber in der permanenten Abwesenheit eines kranken Lagerkommandanten übernahm er diese Rolle und alle anderen Gelegenheitsjobs in der Umgebung! Diese Fahrzeuge waren in der Tat luxuriös, denn sie waren nicht nur sicher gegen Handfeuerwaffen, Granatsplitter und Bombensplitter, sondern auch mit brandneuen Funkgeräten ausgestattet, die die Signalgeber in Entzücken versetzten. Das Signal Corporal hatte bald einen ausgezeichneten Empfang des Liedes des Afrika-Korps &ldquoLili Marlene&rdquo, das auch in der 8. Armee sehr populär wurde!

„Sie sagt, sie sei Lili Marlene.

Die Kommunikation war schon immer ein großes Problem für die vorrückende oder angreifende Infanterie gewesen. Die drahtlosen Manpack-Sets waren unzuverlässig und in der Reichweite begrenzt, und selbst die fahrzeuggestützten Sets waren schwierig zu bedienen, wenn sie nicht richtig in das Design des Fahrzeugs oder des Panzers eingebaut waren. Daher die Freude der Brigadewärter, die bis zu diesem Zeitpunkt mit einem festgeschnallten Set auf einem ruckelnden 15cwt-LKW zurechtkommen mussten. Allerdings hatten die Bataillone noch mit dem Problem der unzuverlässigen Kommunikation zu kämpfen. 1/5 th Queen&rsquos führte während des Angriffs auf die Tarhuna Hills-Position eine Kompromisslösung ein, als der Signaloffizier, Capt T.E.M. Adams, trug einen 18er Satz mit Tac HQ in den 11er Satz im Bataillonshauptquartier, da es unmöglich war den 11er Satz nach vorne zu bringen. Bei dieser Gelegenheit hat diese Anordnung gut funktioniert.

Die wichtigste Änderung bei den Bataillonen war der Austausch der Hälfte der 2pdr-Panzerabwehrkanonen und -portees gegen 6pdr-Geschütze, die von Trägern gezogen wurden, eine Änderung, die durch die schrittweise Umrüstung der Royal Artillery-Panzerabwehrregimenter mit dem 17pdr möglich wurde. Diese Änderung hatte erhebliche Auswirkungen auf die Panzerabwehrfähigkeit der Infanterie im weiteren Verlauf des Krieges, was in naher Zukunft dramatisch unter Beweis gestellt werden sollte.

Am 26. Januar wurde die Königinbrigade angewiesen, auf Zauia, die nächste bedeutende Stadt im Westen, vorzurücken. Sie bewegten sich aufgrund des Zustands der Straße, die stark mit Kratern und stellenweise mit Sprengfallen versehen war, hauptsächlich zu Fuß. Es fehlte auch an Benzin, da Tripolis noch nicht ausreichend repariert war, um alle von der Armee benötigten Vorräte zu bewältigen. Zyniker sagten, dass mehr Anstrengungen unternommen würden, um eine Siegesparade für Winston Churchill in Tripolis zu organisieren und zu proben, als den Hafen zu reparieren. Als die 1/5. Königin beauftragt wurde, Krater zu füllen und Minen zu räumen, wurden die Arbeiten erheblich verzögert, als ein Bulldozer abtransportiert wurde, um den Exerzierplatz für die Inspektion des Premierministers vorzubereiten! Ein besonderer Anziehungspunkt für humorvolle Bemerkungen war die 51. (Highland) Division, als eigens zu diesem Anlass Wolken von Motten aus ihren Kilts geschüttelt wurden! Tatsächlich waren die Highlanders alte Freunde, die sich den Spitznamen Highway Decorators verdient hatten, weil sie ihre HD-Schilder auf alles malen, was sich nicht bewegte, und vieles, was sich bewegte! Jedenfalls löste die Brigade in Zauia die Überreste der 8. Panzerbrigade ab und wurde die führende Truppe der gesamten 8. Armee, die nach Zuara vordrang.

Die 1/7. Königin führte den Vormarsch an, mit ihren Trägern vorn, unterstützt von einigen Valentinsmitgliedern des 40. königlichen Panzerregiments. An diesem Abend nahmen sie Sabratha ein, aber am 27. kamen die feindlichen Nachhuten, Minen und Sprengungen nur langsam voran, und Mellita wurde erst am nächsten Tag erreicht, wo sie eine starke feindliche Stellung fanden und auf ziemlich heftigen Beschuss stießen. &lsquoB&rsquo Kompanie mit zwei Abteilungen von Trägern und einer starken Truppe von Valantines, kommandiert von Capt A.S.S. Playfoot, versuchte eine linke Flankenbewegung, stieß aber auf einen anderen Stützpunkt und wurde ebenfalls gestoppt. Die 1/6-Königin schloss sich, und ein Nachtangriff war geplant, bei dem die Träger- und Kampfzüge des 1/6s, unterstützt von einigen der Valentins, eingesetzt wurden. Als der Angriff einging, stellte sich heraus, dass die Position viel besser organisiert war als gedacht, mit Betonbunkern, einem Panzergraben und Drahtgurten, so dass es nicht verwunderlich war, dass der Angriff zum Glück abgewehrt wurde ohne Verluste für die Königin, obwohl die Panzer leicht gelitten haben.

Kapitän Peter Kealy, der war
in 19 Monaten dreimal verwundet.

Zur gleichen Zeit wurde die &lsquoA&rsquo Kompanie der 1/5 th , die als Teil einer &lsquoJock Column&rsquo unter Brigadier &lsquoRicci&rsquo Richards aufgestellt worden war, etwa 16 km südlich von Zuara, befohlen, die &lsquoB&rsquo Company der 1/7th Queen&rsquo zu verstärken, und der Kontakt wurde um 7.30 Uhr mit ihnen hergestellt. Im weiteren Verlauf des Tages entsandten diese beiden Kompanien mehrere Patrouillen auf verschiedenen Kompassrichtungen, um die feindlichen Stellungen genauer zu lokalisieren und ihm den Eindruck zu erwecken, sie seien eine stärkere Streitmacht, als dies der Fall war. Diese Patrouillen stießen auf beträchtliches Maschinengewehrfeuer, und um 18.30 Uhr entdeckte der Feind die Standorte der Kompanien und ließ schweres Beschuss und Maschinengewehrfeuer auf sie fallen, wodurch der Kompanie einige Verluste zugefügt wurden. Nach Gesprächen mit dem Panzergeschwaderführer, denn auch diese waren verstärkt und inzwischen 14 Mann stark, wurde beschlossen, mit den Panzern in neuen Stellungen im Rücken etwa 1500 Yards ohne Verluste zurückzuziehen, was verlustfrei bewerkstelligt wurde. Später in der Nacht entdeckte jedoch eine Aufklärungspatrouille der &lsquoA&rsquo-Kompanie unter der Führung von Kapitän E.F. Winser, dass die feindlichen Außenposten geräumt worden waren, und so beschloss Brigadier Richards, bei der ersten Ampel mit der &lsquoB&rsquo-Kompanie auf den Panzern und der &lsquoA-Kompanie in ihren TCVs vorzustoßen. Sie stießen auf den Panzergraben, der etwa 9 Meter breit und 6 Meter tief war, aber die Infanteriekompanien brauchten weniger als 90 Minuten, um einen Damm aus Holz und Steinen zu bauen, der für den Durchgang der Panzer und der TCVs ausreichend war, und Zuara wurde betreten gegen Mittag des 31. Januar. Die 1/7. Königin rückte vor, um die Stadt zu besetzen, und die Kompanie kehrte zu ihrem Bataillon zurück. Der Carrier Platoon vom 1/7 wurde sofort nach vorn geschickt, um die 12. Lancers, die dringend eine Pause brauchten, abzulösen. Während des Vormarsches wurde Captain Peter Kealy zum dritten Mal innerhalb von 19 Monaten erneut verwundet.

Ein interessanter Nachtrag zu dieser Aktion ereignete sich in der Nacht vom 30. auf den 31. Januar, als die beiden Kompanien der Königin so nah am Feind lagen, dass ein deutsches Feldwebel, nachdem es sich erleichtert hatte und sich verirrte, in das Zelt von Brigadier Richards wanderte. Als der Vormarsch am nächsten Morgen begann, begann der Gefangene vor Wut zu weinen, als er die Größe dieser Streitmacht sah, die seine Mannschaft dazu veranlasst hatte, so starke Stellungen zu räumen.

Während die Queen&rsquos-Brigade entlang der Küstenstraße vorrückte, hatte die 4. Leichte Panzerbrigade über das schwierige Land jenseits der Böschung im Süden vorgearbeitet und am 2. Februar die Grenze nach Tunesien überschritten. Die 1/5-Königin mit der &lsquoB&rsquo-Kompanie und den Trägern der 1/6-Königin wurde befohlen, den eigenen Vormarsch der Brigade nach Tunesien zu führen. Leider Lt J.S. Cormack, der Geheimdienstoffizier des Bataillons, Pte M.F. Purbrick, ebenfalls von der Geheimdienstabteilung, und L/Cp TA Slater, MT-Abteilung, wurden alle durch Antipersonenminen getötet, als sie einen vorgeschlagenen Rastplatz für das Bataillon auskundierten, der nie besetzt war, bevor der Befehl zum Bewegung. Solche Verluste durch Minen und Sprengfallen wurden leider fast täglich, und es gab eine ständige Zahl von Opfern bei solchen Vorfällen. Wenig später sollte der Geheimdienstoffizier der Brigade, Capt Alan Emerson, ehemaliger 1/5 unter das Kommando der Brigade gestellt, um bei diesem Problem zu helfen.

Am 3. Februar passierte der 1/5 die 1/7 Königin und die Träger patrouillierten entlang der Küste. Sie gerieten von einem feindlichen Stützpunkt unter Beschuss, als sie einem in Schwierigkeiten befindlichen Panzerwagen zu Hilfe kamen. Sgt H. H. Lucas' Sektion rückte vor, um das feindliche Feuer zu ziehen, und Sgt Lucas wurde aus nächster Nähe von einer Panzerabwehrkanone getroffen, die ihn und seinen Fahrer Pte Hills tötete. Am nächsten Tag besetzte die &lsquoB&rsquo-Kompanie diese feindliche Stellung, und am 5. rückte das Bataillon auf Pisida vor und nahm zwei Meilen weiter Verteidigungsstellung ein. Das Bataillon wurde krampfhaft von einer 170-mm-Kanone beschossen.

Der 7. Panzerdivision stand nun ein unangenehmer Landstrich gegenüber. Vor der Queen&rsquos Brigade gab es einen schmalen Korridor zur Grenze zwischen flachen Salzwiesen links und dem Meer rechts, mit der Straße dazwischen. Die Sümpfe waren bei Trockenheit passierbar, aber nach Regen schrecklich. Der Streifen zwischen den Sümpfen und dem Meer verengt sich zu einer nur 500 Meter breiten Landzunge. Das ganze Gebiet war stark vermint, und zwei mögliche Überquerungsstellen durch die Sümpfe wurden vom Feind besetzt. Die 8. Panzerbrigade, jetzt nur noch vierzig brauchbare Panzer, wurde vorgezogen, um diese Situation zu bewältigen. Zwischen dem 7.-13. fuhren sie langsam die feindliche Nachhut ein, die die wahrscheinlichste dieser Kreuzungen bedeckte, und begannen, ungefähr 24 km nordwestlich von El Assa zu überqueren, als der Regen niederging und die Kreuzung ziemlich unpassierbar wurde, obwohl genug hatte durchkam, um einen Brückenkopf zu bilden. Die Royal Engineers begannen mit dem Bau eines Damms und durchsuchten das gesamte Gebiet nach Holz, aber sie schätzten, dass er nicht vor Mittag des 14. Februars fertig sein würde. Um die Aufmerksamkeit des Feindes abzulenken, patrouillierte die Königinbrigade am aktivsten entlang des Küstenstreifens, die 1/7-Träger drangen sogar in die Sanddünen bis zur Grenze vor und verdienten General Leese persönlichen Dank für ihre &bdquogroßartige Arbeit&rdquo.

Am 12. Februar wurde die 1/5th Queen von den 5/7th Gordons of 153 Brigade der 51. (Highland) Division abgelöst und über Zuara nach El Assa verlegt. Der Rest der Brigade war bereits nach El Assa gezogen, um den Damm nach seiner Fertigstellung zu überqueren. Für den Fall, dass der Damm zwei Stunden vor der vorhergesagten Zeit fertiggestellt wurde und die 1/5. Es gab große Staus auf dem Damm, und das 1/7., das hintere Bataillon der Brigade, hatte sechs Stunden Verspätung beim Start, aber die Brigade war vor Tagesanbruch in ihrem Konzentrationsbereich fertig, und die gesamte Division war um 9 Uhr morgens überquert. Die Königinbrigade und die 8. Panzerbrigade rückten dann Seite an Seite in Wüstenformation auf Ben Gardane vor. Der 1/6 fungierte als Vorhut mit einem Trägerschirm voraus. Als die Träger die Stadt erreichten, fuhren sie geradeaus durch, während die Schützenkompanien sie nach Süden umgingen und hinter den Trägern auf der anderen Seite Stellung bezogen. Der 1/7 mit den Panzern fegte durch die Stadt selbst, hatte nur einen kleinen Posten, der noch besetzt war, und bei Einbruch der Dunkelheit war das ganze Gebiet geräumt und der Kontakt mit der feindlichen Nachhut auf einer breiten Linie hergestellt , flaches Wadi 10 Meilen westlich.

Zu diesem Zeitpunkt schloss sich die 22. Panzerbrigade, nun auch mit Sherman-Panzern ausgerüstet, der Division an Stelle der 8. Panzerbrigade an, die zu diesem Zeitpunkt nur noch zwölf Panzer im Einsatz hatte. Das Kommando über die Division wurde von Generalmajor G.W.E.J. Erskine, der bis August 1944 das Kommando behalten sollte, als die Division in der Normandie war. Die Division näherte sich nun den Außenposten der vielgepriesenen Mareth-Linie, die den Anschein erweckte, ein ernsthaftes Hindernis zu sein.

Die Mareth-Linie war ursprünglich von den Franzosen gegen einen möglichen Angriff der Italiener aus Libyen gebaut worden. In letzter Zeit war es von den Italienern unter deutscher Aufsicht verstärkt und modernisiert worden. Von Zarat an der Küste erstreckte sie sich über 22 Meilen entlang des Wadi Zigzaou, das zu einem starken Panzerhindernis verbreitert und ausgegraben worden war, das auf seiner ganzen Länge von einem System aus Beton- und Stahlbunkern, Drahtgürteln und Minenfeldern bedeckt war. Die rechte Seite der Linie ruhte auf den Matmata Hills, einer zerklüfteten Bergmasse von bis zu 2.000 Fuß Höhe, die eine perfekte Beobachtung über den unteren Boden im Osten ermöglichte. Die Matmata-Hügel enthielten nur zwei schmale Pässe, die für den Radverkehr geeignet und leicht zu beherrschen waren, während das Land südlich der Matmata-Hügel nach Ansicht französischer und deutscher Militärexperten für jede große Umgehungsbewegung unpassierbar war.

In den letzten drei Monaten stimmten die Kommandeure der Achsenmächte in Afrika im Allgemeinen mit Rommel darin überein, dass es mit den ihnen zur Verfügung stehenden Mitteln kaum eine realistische Chance gab, die Eroberung von Tripolis und den Einmarsch in Tunesien durch die 8. Armee zu verhindern. Ihre beste Chance, den Feldzug zu verlängern, bestand darin, den Vormarsch der britischen Ersten Armee mit ihrem amerikanischen und französischen Korps zu verzögern und so viel wie möglich von Mittel- und Südtunesien zu erobern, um die Vereinigung der ersten und achten Armee zu verhindern. Obwohl die Einnahme von Tripolis für Montgomery eine immense Erleichterung bedeutete, waren alle Versuche, Rommel während seines Rückzugs durch Libyen in eine Falle zu locken, gescheitert. Jetzt, da die 8. Armee die Mareth-Linie erreicht hatte, wusste Rommel, dass es einige Zeit dauern würde, bis Montgomery wieder in Bewegung kam, und entschied sich für eine mutige Vorgehensweise. Damit sollten die britischen und amerikanischen Streitkräfte in Westtunesien getroffen werden, insbesondere die Amerikaner, die Rommel aufgrund ihrer Unerfahrenheit als das schwache Glied betrachtete. Nachdem er der Ersten Armee diesen bösartigen Stich verpasst hatte, konnte er sich wieder Montgomery mit inneren Linien zuwenden.

Rommels Pläne stimmten nicht ganz mit von Arnims überein, der an eine begrenztere Operation zur Festigung des deutschen Einflusses an der Nordfront dachte, und tatsächlich hatte er bereits einen Teil der 21. Panzerdivision der Deutschen eingesetzt Afrika Korps, das gerade aus Libyen eingetroffen war und in Reserve hätte ausgeruht sein sollen. Rommel und von Arnim mochten sich nicht, und diese Meinungsverschiedenheit mußte Kesselring am 9. Februar mit einem Kompromiß beilegen. Von Arnim durfte seine Operation zuerst beginnen, wobei er sowohl die neu eingetroffenen 10 Unterbrechung der Kommunikationswege des US II Corps.

Von Arnims Angriff war zunächst erfolgreich, als er nordwestlich durch Faid und Maknassy in Richtung Sbeitla schlug, während Rommel am selben Tag, an dem die 7. Panzertruppe Ben Gardane eroberte, ohne Widerstand in Gafsa eindrang. Zwei Tage später eroberte er Feriana und die Flugplätze um Thelepte. Hier bot sich den Deutschen eine großartige Gelegenheit, sich auf Kasserine, den entscheidenden Dreh- und Angelpunkt der Stationierung der Ersten Armee zwischen dem II. US-Korps und dem XIX. französischen Korps, zu treffen. Von Arnim entschied sich jedoch, sich von Kasserine abzuwenden und richtete den 10. Panzer nach Nordosten auf Fondouk in die völlig entgegengesetzte Richtung. Rommel war wütend, schaffte es aber, den 10. Panzer umzudrehen, so dass die Eisenbahnstadt Kasserine selbst bald in deutscher Hand war. Der im Nordwesten der Stadt liegende Kasserine Pass wurde jedoch zum Schauplatz einiger der erbitterten Kämpfe, die die Erste Armee während des Feldzuges erlebte, als britische Truppen von Norden nach unten eilten, um die Amerikaner zu verstärken. Nachdem Sie den Pass bestiegen haben, gabelt sich die Straße. Die linke Gabelung führt nach Tebessa, die andere zum Dorf Thala, dem Tor zur Ebene von Le Kef, beides gleichermaßen attraktive Ziele für die deutschen Panzer. Sie fuhren zwei Angriffe durch den Pass auf diese Ziele.

Diese Krise bei Kasserine zwang General Alexander, General Montgomery zu befehlen, eine Umleitung gegen die Mareth-Linie vorzunehmen, um den Druck auf die Erste Armee zu verringern. Alexander war gerade zum GOC der neu geschaffenen 18. Heeresgruppe ernannt worden und hatte ihm die Kontrolle über alle militärischen Operationen in Nordafrika und im Mittelmeerraum anvertraut. Dies war seine erste wichtige Anweisung zur Übernahme des Kommandos.


Wie die US Rangers den Nazis die Hölle heiß gemacht haben

In der Nacht des 11. Februar 1943 marschierte Darbys Bataillon über die mit Geröll übersäten Hänge der zentralen tunesischen Berge in Richtung Sened. Ihre Gesichter waren geschwärzt, ihre Stiefel sattelgeseift, um ein Quietschen zu verhindern, und ihre Erkennungsmarken waren festgeklebt. Sie bewegten sich lautlos und schnell, geleitet in der Dunkelheit von ihren roten und grünen Lichtnadeln. Sie biwakierten im Morgengrauen in einer Schüssel zwischen zwei Gipfeln, nachdem sie in etwas mehr als zwei Stunden 22 km zurückgelegt hatten.

Als die Sonne aufging, wies Captain Roy Murray die Sektionsleiter auf den sechs Meilen entfernten Sened Pass auf einem Plateau hin. „Wir müssen diesen Leuten unsere Spuren hinterlassen“, sagte er. „Sie müssen wissen, dass sie von Rangers bearbeitet wurden. Jeder Mann soll sein Bajonett so oft wie möglich benutzen. Das sind unsere Befehle.“

Tagsüber versteckten sich die Rangers zwischen den Felsen, und nach Einbruch der Dunkelheit zogen sie die Hänge hinab. Der Mond war hell. Die Amerikaner konnten feindliche Panzer und Lastwagen über die Passstraße rumpeln hören. Die Rangers zogen gegen Mitternacht über das Plateau. Der Mond ging unter und die Wüste wurde dunkel. Die Amerikaner kletterten lautlos einen felsigen Hügel hinauf zum italienischen Stützpunkt, und um 2 Uhr morgens bildeten die Kompanien eine Gefechtslinie.

Darby, dessen geschwärztes Gesicht schweißglitzernd und seine Uniform zerfetzt war, benutzte ein Funkgerät, um die Fortschritte seiner Unternehmen zu überwachen. Als seine Männer sich der feindlichen Position auf 200 Meter näherten, spürten die Italiener die Gefahr und eröffneten das Feuer. Blaue Leuchtspuren kreuzten sich kreuz und quer über die Amerikaner, während sie auf ihren Bäuchen vorwärtskrochen. Fünfzig Meter vom Draht entfernt wurde eine Kompanie auf der linken Flanke von einem Maschinengewehr beschossen. Die Rangers hörten nervöse Wachen rufen, „Qui va la? Qui va la?“ ("Wer geht dahin?").

Eine 47-mm-Kanone begann vor den Rangers den Boden zu harken und dann öffneten sich andere Geschütze. Darbys Männer krochen vorwärts, bis sie unter den italienischen Geschützen waren. Die Amerikaner warfen Handgranaten und schrien und schrien. Sie kletterten den letzten Hang hinauf, schossen mit Gewehren und Tommy-Gewehren und stießen mit Bajonetten. Corporal James Altieri verlor den Halt und rutschte in einen Schlitzgraben, der von einem italienischen Soldaten besetzt war. Der Amerikaner zückte sein Kommandomesser und rammte es dem Mann in den Bauch. Er schrie und fiel. Warmes Blut spritzte über Altieris Hand, und er wandte sich ab und übergab sich.

Es war ein kurzer, aber brutaler Nahkampf, als die Rangers schnell und gnadenlos dem Feind nachgingen. „Wir schwärmten über die verbliebenen Widerstandszentren“, berichtete Altieri später, „Granaten, Bajonett, Schießen, Schreien, Fluchen und Grunzen. Die restlichen Italiener hatten nie eine Chance. Wir arbeiteten sie wütend ab und gaben kein Viertel. Es war widerlich, brutal, unmenschlich.“

Sechs unterstützende Mörser haben die italienische Stellung gehämmert. Für die Nacht eingeschlafen, waren die meisten Feinde überrascht worden. Viele strömten aus ihren Zelten, einige versuchten, auf Motorräder zu steigen und davonzufahren, andere flehten um Gnade. Die Rangers räumten den Hügel und nahmen 11 Soldaten des 10. Bersaglieri-Regiments gefangen. Die Amerikaner zerstörten sechs Kanonen und ein Dutzend Maschinengewehre und erhielten von den Gefangenen nützliche Informationen über die feindlichen Dispositionen in Tunesien. Mehr als hundert Italiener lagen am Sened-Pass tot, während Darby nur einen Toten und 18 Verwundete verlor.

Als ihre Mission erfüllt war, trieben die Rangers ihre Gefangenen zusammen und bereiteten sich auf den Rückzug vor. Die 18 verwundeten Amerikaner wurden auf improvisierte Tragen zwischen Gewehren gelegt. Der Ranger-Kodex verfügte, dass Verwundete nach einer Razzia zurückgelassen werden sollten, wenn sie einen Abzug verzögern könnten, aber Colonel Darby hatte nicht die Absicht, sich an die Regel zu halten. Das Bataillon bildete zwei Kolonnen und bahnte sich im Dunkeln seinen Weg durch die Schluchten. Die Männer trugen abwechselnd die Verwundeten, und das wenige Wasser, das noch übrig war, wurde ihnen gegeben. Schmutzig, müde, hungrig und durstig kämpften die Rangers weiter, wobei Darby sie ermutigte: "Weiter drängen, weiter drängen!" Er befürchtete, dass sie von feindlichen Panzern abgeschnitten werden könnten. Die Amerikaner machten sich auf den Weg zum Schutz der 12 Meilen entfernten Berge und schließlich zum französischen Außenposten, der jetzt von britischen Panzerwagen bewacht wird.

Darby war wieder stolz auf seine Männer. Sie hatten sowohl den Feind als auch die unwirtliche Wüste besiegt und den Italienern den Spitznamen „Schwarzer Tod“ eingebracht. General Fredendall verlieh Darby, vier seiner Offiziere und neun Mannschaften den Silver Star für Tapferkeit.

Am 14. Februar 1943 durchschlugen deutsche Panzerkolonnen die amerikanischen Linien im Gebiet des Kasserine-Passes und brachten das unerfahrene II. US-Korps ins Wanken. Die Rangers deckten den Rückzug des Korps, und britische Garde und gepanzerte Einheiten kamen zur Rettung. Schließlich konnten die 1. US-Panzerdivision und die 1. US-Infanteriedivision die Linien neu gruppieren und stabilisieren. Mehrere Wochen lang patrouillierten Darbys Rangers, machten 30 Gefangene und verteidigten den Dernaia-Pass, bis die Schlacht von Kasserine vorbei war. Am 1. März wurden die Rangers zum Ausruhen und Umrüsten in das Dorf La Kouif beordert.

In der Zwischenzeit hatte Generalmajor George S. Patton Jr. das II. Korps übernommen und aufgerüttelt, das von der britischen First Army erweitert und befohlen wurde, eine Offensive zu starten, um feindliche Reserven von der Mareth-Linie abzulenken und Flugplätze zu besetzen die die hart kämpfende britische 8. Armee unterstützt werden könnte. Die Briten unternahmen die Hauptanstrengungen der Alliierten in Tunesien. Das II. Korps sollte Gafsa einnehmen und dann auf Maknassy vorrücken, um die feindliche Kommunikationslinie von Gabes aus zu bedrohen. Die Rangers sollten die 1. Infanteriedivision anführen, indem sie versteckte feindliche Stellungen in den Bergen östlich von El Guettar an der Straße nach Sfax räumten.

Angesichts von fast 2.000 feindlichen Truppen waren die Rangers fast 4 zu 1 in der Unterlegenheit

In La Kouif war Colonel Darby unterdessen krank geworden und hatte von Zeit zu Zeit im Delirium. Sein geschäftsführender Offizier, Major Dammer, machte Pläne für den Marsch nach Gafsa. Die Rangers zogen in der Nacht des 13. März 1943 aus. Darby, der keinen Kampf verpassen wollte, verließ das Krankenhaus und kehrte zu seiner Einheit zurück, obwohl er immer noch krank und mit Sulfa gedopt war. Seine Männer gruben Schützenlöcher in Gafsa und warteten in den Olivenhainen, während amerikanische Panzer- und Artillerieeinheiten vorrückten. Die 1. Panzerdivision rollte über die zerfurchte Bahn nach Maknassy in die nördliche Front ein, während die südliche Front dem Großen Roten und den Rangers überlassen blieb.

Darbys Soldaten schnallten ihre leichten Rucksäcke um und schritten in Richtung der Berge. Sie kletterten im Dunkeln die Hänge hinauf und näherten sich in zwei Stunden El Guettar. In der Nacht des 18. März leuchteten in der Stadt keine Lichter, obwohl sie glaubten, dass sich dort 2.000 feindliche Truppen befanden. Die Rangers wären vier zu eins in der Unterzahl. Kundschafter näherten sich der Stadt vorsichtig und berichteten, dass sie leer war. Der Feind hatte sich wegen des Vorrückens des II. Korps in die Höhe zurückgezogen. Die Rangers besetzten die Stadt.

Darby wurde nun befohlen, den Pass bei Djebel el Ank zu besetzen, damit General Allen die linke Flanke seines Großen Roten auf dem Berg verankern konnte, der die Gebiete östlich und südöstlich von Gafsa in zwei Kampfarenen trennte. Die Rangers würden den Pass als Speerspitze für ein Bataillon des 26. Regiments Combat Team angreifen.

Als die 1. Division am 19. und 20. März mehr Männer, Geschütze und Munition vorrückte, suchten Ranger-Patrouillen die Gipfel mit Blick auf El Guettar nach möglichen flankierenden Routen nach Djebel el Ank ab. Nach Sonnenuntergang am 20. März verließen Darbys Männer El Guettar und fuhren nach Westen in Richtung Gafsa. Begleitet von ihren angehängten Ingenieuren und Infanterie erklommen sie steile Felsen und einen Bergpfad. Es waren 12 Meilen bis zum Pass bei Djebel el Ank. Der Mond schien hell und verschwand dann. Mörserrohre und ihre Sockel klirrten, aber die schwer atmenden Rangers bewegten sich lautlos. Als die Sonne aufging, erreichten sie ein Plateau mit Blick auf italienische Stellungen.

Am 21. März um 6 Uhr morgens eröffneten Darbys Männer das Feuer auf die Rückseite der italienischen Stellungen. Gewehre knackten, Maschinengewehre klapperten, Infanteriemörser knallten und Granaten dröhnten im Tal. Grauer Rauch wehte über die Berge. Eine deutsche 88-mm-Kanone öffnete sich auf dem umrissenen Kommandoposten der Rangers, und Darby schickte zwei Trupps, um sie zum Schweigen zu bringen. Die Rangers bildeten dann eine Scharmützellinie und stürmten mit heulenden indianischen Kriegsschreien auf die Italiener zu.

Die Amerikaner rannten, kauerten und sprangen von Felsbrocken zu Felsbrocken und schlugen eine feindliche Geschützstellung nach der anderen aus, während andere Ranger das Tal angriffen, um Stützpunkte zu säubern. Die Rangers griffen die Italiener ohne Deckung an, wurden aber von einem befestigten Maschinengewehrnest aufgehalten. Es war jetzt 8 Uhr morgens, und sie hatten keine Mörsergranaten mehr. Dann trafen die Ingenieure ein und einer ihrer 81-mm-Mörser sprengte die Position. Die Verteidiger wurden überrannt und der 26. RCT traf um 10 Uhr in Djebel el Ank ein.

Die Rangers räumten auf und nahmen 200 Gefangene, eine bunt zusammengewürfelte Gruppe Italiener in knöchellangen Mänteln. Die Deutschen hatten sie zwei Tage zuvor abgezogen und verlassen. Viele der Italiener wurden vom römisch-katholischen Kaplan des 1. Ranger-Bataillons, Pater Albert Basil, der das grüne Barett eines britischen Kommandos trug, zur Kapitulation überredet. Um 14 Uhr an diesem Tag meldete Colonel Darby der 1. Division, dass das Tal in amerikanischer Hand sei.


Amerikas Army Rangers im Zweiten Weltkrieg: Diese Soldaten haben bei ihren Feinden Angst (und Respekt) geweckt

Die Army Rangers gehörten zu den am besten ausgebildeten Soldaten überhaupt.

Als die Sonne aufging, wies Captain Roy Murray die Sektionsleiter auf den sechs Meilen entfernten Sened Pass auf einem Plateau hin. „Wir müssen diesen Leuten unsere Spuren hinterlassen“, sagte er. „Sie müssen wissen, dass sie von Rangers bearbeitet wurden. Jeder Mann soll sein Bajonett so oft wie möglich benutzen. Das sind unsere Befehle.“

Tagsüber versteckten sich die Rangers zwischen den Felsen, und nach Einbruch der Dunkelheit zogen sie die Hänge hinab. Der Mond war hell. Die Amerikaner hörten feindliche Panzer und Lastwagen auf der Straße durch den Pass rumpeln. Die Rangers zogen gegen Mitternacht über das Plateau. Der Mond ging unter und die Wüste wurde dunkel. Die Amerikaner kletterten lautlos einen felsigen Hügel hinauf zum italienischen Stützpunkt, und um 2 Uhr morgens bildeten die Kompanien eine Gefechtslinie.

Darby, dessen geschwärztes Gesicht schweißglitzernd und seine Uniform zerfetzt war, benutzte ein Funkgerät, um die Fortschritte seiner Unternehmen zu überwachen. Als seine Männer sich der feindlichen Position auf 200 Meter näherten, spürten die Italiener die Gefahr und eröffneten das Feuer. Blaue Leuchtspuren kreuzten sich kreuz und quer über die Amerikaner, während sie auf ihren Bäuchen vorwärtskrochen. Fünfzig Meter vom Draht entfernt wurde eine Kompanie auf der linken Flanke von einem Maschinengewehr beschossen. Die Rangers hörten nervöse Wachen, die riefen: „Qui va la? Qui va la?“ ("Wer geht dahin?").

Eine 47-mm-Kanone begann vor den Rangers den Boden zu harken und dann öffneten sich andere Geschütze. Darbys Männer krochen vorwärts, bis sie unter den italienischen Geschützen waren. Die Amerikaner warfen Handgranaten und schrien und schrien. Sie kletterten den letzten Hang hinauf, schossen mit Gewehren und Tommy-Gewehren und stießen mit Bajonetten. Corporal James Altieri verlor den Halt und rutschte in einen Schlitzgraben, der von einem italienischen Soldaten besetzt war. Der Amerikaner zückte sein Kommandomesser und rammte es dem Mann in den Bauch. Er schrie und fiel. Warmes Blut spritzte über Altieris Hand, und er wandte sich ab und übergab sich.

Es war ein kurzer, aber brutaler Nahkampf, als die Rangers schnell und gnadenlos dem Feind nachgingen. „Wir schwärmten über die verbliebenen Widerstandszentren“, berichtete Altieri später, „Granaten, Bajonett, Schießen, Schreien, Fluchen und Grunzen. Die restlichen Italiener hatten nie eine Chance. Wir arbeiteten sie wütend ab und gaben kein Viertel. Es war widerlich, brutal, unmenschlich.“

Sechs unterstützende Mörser haben die italienische Stellung gehämmert. Für die Nacht ins Bett gelegt, waren die meisten Feinde überrascht worden. Viele strömten aus ihren Zelten, einige versuchten, auf Motorräder zu steigen und davonzufahren, andere flehten um Gnade. Die Rangers räumten den Hügel und nahmen 11 Soldaten des 10. Bersaglieri-Regiments gefangen. Die Amerikaner zerstörten sechs Kanonen und ein Dutzend Maschinengewehre und erhielten von den Gefangenen nützliche Informationen über die feindlichen Dispositionen in Tunesien. Mehr als hundert Italiener lagen am Sened-Pass tot, während Darby nur einen Toten und 18 Verwundete verlor.

Als ihre Mission erfüllt war, trieben die Rangers ihre Gefangenen zusammen und bereiteten sich auf den Rückzug vor. Die 18 verwundeten Amerikaner wurden auf improvisierte Tragen zwischen Gewehren gelegt. Der Ranger-Kodex verfügte, dass Verwundete nach einer Razzia zurückgelassen werden sollten, wenn sie einen Abzug verzögern könnten, aber Colonel Darby hatte nicht die Absicht, sich an die Regel zu halten. Das Bataillon bildete zwei Kolonnen und bahnte sich im Dunkeln seinen Weg durch die Schluchten. Die Männer trugen abwechselnd die Verwundeten, und das wenige Wasser, das noch übrig war, wurde ihnen gegeben. Schmutzig, müde, hungrig und durstig kämpften die Rangers weiter, wobei Darby sie ermutigte: "Weiter pushen, weiter pushen!" Er befürchtete, dass sie von feindlichen Panzern abgeschnitten werden könnten. Die Amerikaner machten sich auf den Weg zum Schutz der 12 Meilen entfernten Berge und schließlich zum französischen Außenposten, der jetzt von britischen Panzerwagen bewacht wird.

Darby war wieder stolz auf seine Männer. Sie hatten sowohl den Feind als auch die unwirtliche Wüste besiegt und den Italienern den Spitznamen „Schwarzer Tod“ eingebracht. General Fredendall verlieh Darby, vier seiner Offiziere und neun Mannschaften den Silver Star für Tapferkeit.

Am 14. Februar 1943 durchbrachen deutsche Panzerkolonnen die amerikanischen Linien im Gebiet des Kasserine-Passes und brachten das unerfahrene II. US-Korps ins Wanken. Die Rangers deckten den Rückzug des Korps, und britische Garde und gepanzerte Einheiten kamen zur Rettung. Eventually, the U.S. 1st Armored and 1st Infantry Divisions were able to regroup and stabilize the lines. For several weeks Darby’s Rangers patrolled, took 30 prisoners, and defended the Dernaia Pass until the Battle of Kasserine was over. On March 1, the Rangers were ordered to the village of La Kouif for rest and refitting.

Meanwhile, Maj. Gen. George S. Patton, Jr., had taken over and shaken up II Corps, which was expanded and ordered by the British First Army to mount an offensive to divert enemy reserves from the Mareth Line and to seize airfields from which the hard-fighting British Eighth Army could be supported. The British were making the main Allied effort in Tunisia. The II Corps was to capture Gafsa and then move toward Maknassy to threaten the enemy line of communication from Gabes. The Rangers were to spearhead the 1st Infantry Division by clearing concealed enemy positions in the mountains east of El Guettar on the road to Sfax.

Facing Nearly 2,000 Enemy Troops, the Rangers Were Outnumbered Nearly 4-to-1

At La Kouif, meanwhile, Colonel Darby had become sick and periodically delirious. His executive officer, Major Dammer, made plans for the march to Gafsa. The Rangers moved out on the night of March 13, 1943. Darby, not about to miss a fight, left the hospital and rejoined his unit, though still sick and doped with sulfa. His men dug foxholes at Gafsa and waited in the olive groves while American armor and artillery units moved up. The 1st Armored Division rolled into the northern battlefront over the rutted track leading to Maknassy, while the southern front was left to the Big Red One and the Rangers.

Darby’s soldiers strapped on their light packs and strode out toward the mountains. They scrambled up the slopes in the dark and in two hours approached El Guettar. No lights showed in the town on that night of March 18, although they believed there were 2,000 enemy troops there. The Rangers would be outnumbered four to one. Scouts approached the town warily, and reported that it was empty. The enemy had withdrawn to the heights because of the advance of II Corps. The Rangers occupied the town.

Darby was now ordered to seize the pass at Djebel el Ank so that General Allen could anchor his Big Red One’s left flank on the mountain that separated the areas east and southeast of Gafsa into two battle arenas. The Rangers would attack the pass as a spearhead for a battalion of the 26th Regimental Combat Team.

As the 1st Division moved more men, guns, and ammunition forward on March 19-20, Ranger patrols scouted the peaks overlooking El Guettar for possible flanking routes to Djebel el Ank. After sundown on March 20, Darby’s men left El Guettar and headed westward toward Gafsa. Accompanied by their attached engineers and infantry, they climbed steep rocks and a mountain track. It was 12 miles to the pass at Djebel el Ank. The moon shone brilliantly and then disappeared. Mortar tubes and their bases clanked, but the hard-breathing Rangers moved silently. As the sun began to rise, they reached a plateau overlooking Italian positions.

At 6 am on March 21, Darby’s men opened fire on the rear of the Italian emplacements. Rifles cracked, machine guns clattered, infantry mortars thumped, and shells boomed in the valley. Gray smoke wafted across the mountains. A German 88mm gun opened up on the Rangers’ silhouetted command post, and Darby sent two squads to silence it. The Rangers then formed a skirmish line and, howling American Indian war cries, dashed down toward the Italians.

Running, crouching, and jumping from boulder to boulder, the Americans knocked out one enemy gun position after another, while other Rangers attacked up the valley to clean out strongpoints. The Rangers charged the Italians without cover, but were stopped by a fortified machine-gun nest. It was now 8 am, and they had no mortar rounds left. Then the engineers arrived and one of their 81mm mortars blasted the position. The defenders were overrun, and the 26th RCT arrived at Djebel el Ank at 10 am.

The Rangers mopped up and took 200 prisoners, a motley group of Italians in ankle-length overcoats. The Germans had pulled out and left them two days before. Many of the Italians were persuaded to surrender by the 1st Ranger Battalion’s Roman Catholic chaplain, Father Albert Basil, who wore the green beret of a British Commando. At 2 pm that day, Colonel Darby reported to the 1st Division that the valley was in American hands.

The Rangers held the heights as the Battle of El Guettar raged for 21 days. Several companies went down to the plain to support two battalions of the 18th Infantry Regiment, which were cut off from the rest of the Big Red One. The Rangers, in turn, were almost cut off, but they did not yield an inch to the Germans.


Normandy and conspiracy

In 1944 Rommel was entrusted with the defense of France’s Channel coast against a possible Allied invasion. The master of the war of movement then developed an unusual inventiveness in the erection of coastal defense works. From his experience in North Africa with Allied air interdiction, Rommel believed the only successful defense of the beaches lay in preventing the enemy a bridgehead by all possible means. To do so, he boldly advocated the placement of reserve forces immediately behind coastal defense works for counterattacks. His superiors, most notably Gerd von Rundstedt, demurred, however, insisting on a more traditional placement of reserves farther behind the lines to maximize the forces’ potential range of movement after the place of invasion became known. This disagreement and the dissonance it fostered within organizations charged with repelling the Allies weakened the effectiveness of the German defense when the invasion finally came along the Normandy coast.

At some point in 1944, Rommel grew doubtful of Germany’s ultimate prospects in the war and Hitler’s capacity to face reality and make peace with the western powers. In the spring of 1944, some of Rommel’s friends who had joined the clandestine opposition to Hitler approached Rommel and suggested to him that it was his duty to take over as head of state after Hitler had been overthrown. Rommel did not reject the suggestion, but the men who wanted to extricate Germany from the war never revealed to Rommel that they planned to assassinate Hitler. They knew that Rommel did not accept the idea of murder for political ends he had invariably disregarded any execution orders given to him by Hitler. When the invasion began, Rommel tried on several occasions to point out to Hitler that the war was lost and that he should come to terms with the western powers.

On July 17, 1944, at the height of the invasion battle, Rommel’s car was attacked by British fighter-bombers and forced off the road. It somersaulted, and Rommel was hospitalized with serious head injuries. In August he had recovered sufficiently to be able to return to his home to convalesce. In the meantime, after the failure of the attempt on Hitler’s life on July 20, 1944 (sehen July Plot), Rommel’s contacts with the conspirators had come to light. Hitler did not want the “people’s marshal” to appear before the court as his enemy and thence be taken to the gallows. He sent two generals to Rommel to offer him poison with the assurance that his name and that of his family would remain unsullied if he avoided a trial. On October 14 Rommel took poison, thus ending his life. He was later buried with full military honours.


How did this switch happen?

Eric Rauchway, professor of American history at the University of California, Davis, pins the transition to the turn of the 20th century, when a highly influential Democrat named William Jennings Bryan blurred party lines by emphasizing the government's role in ensuring social justice through expansions of federal power &mdash traditionally, a Republican stance.

But Republicans didn't immediately adopt the opposite position of favoring limited government.

"Instead, for a couple of decades, both parties are promising an augmented federal government devoted in various ways to the cause of social justice," Rauchway wrote in an archived 2010 blog post for the Chronicles of Higher Education. Only gradually did Republican rhetoric drift to the counterarguments. The party's small-government platform cemented in the 1930s with its heated opposition to the New Deal.

But why did Bryan and other turn-of-the-century Democrats start advocating for big government?

According to Rauchway, they, like Republicans, were trying to win the West. The admission of new western states to the union in the post-Civil War era created a new voting bloc, and both parties were vying for its attention.

Democrats seized upon a way of ingratiating themselves to western voters: Republican federal expansions in the 1860s and 1870s had turned out favorable to big businesses based in the northeast, such as banks, railroads and manufacturers, while small-time farmers like those who had gone west received very little.

Both parties tried to exploit the discontent this generated, by promising the little guy some of the federal help that had previously gone to the business sector. From this point on, Democrats stuck with this stance &mdash favoring federally funded social programs and benefits &mdash while Republicans were gradually driven to the counterposition of hands-off government.

From a business perspective, Rauchway pointed out, the loyalties of the parties did not really switch. "Although the rhetoric and to a degree the policies of the parties do switch places," he wrote, "their core supporters don't &mdash which is to say, the Republicans remain, throughout, the party of bigger businesses it's just that in the earlier era bigger businesses want bigger government and in the later era they don't."

In other words, earlier on, businesses needed things that only a bigger government could provide, such as infrastructure development, a currency and tariffs. Once these things were in place, a small, hands-off government became better for business.

Zusätzliche Ressourcen:

Originally published on Live Science. This article was originally published on Sept. 24, 2012 and updated on Nov. 2, 2020.


El Guettar


The Batlle of El Guettar, was fought between the Germans (under General Hans-Jürgen von Arnim) and Italians (under General Giovanni Messe), against the US 2nd Army Corps (under General George S. Patton). The Battle took place in the El Guettar Valley in Tunisia. The main goal of this battle was for the Axis to push the Allies away from the Mareth Line and keep them from reaching Gabés. The battle started with the Germans moving their tanks and artillery against the Americans. The Americans were able to destroy enough of the German armour to force the Afrika Korps to commence withdrawing, but the British attempts to capture the Mareth line failed. However, Patton then saw an opportunity to obtain a breakthough, and started pushing armour and infantry into to Gabés from El Guettar. The Americans started to gain ground at El Guettar, but German armoured attacks from the 10th and 21st Panzer Divisions pushed them back from their initial gains. A stalemate ensued, with the Americans unable to push the Italians defending two important hills.

Eventually, the Free French Forces captured El Hamma on 28 March, and the Axis forces were forced to abandon Gabès. The Italians in the form of Raggruppamento Sahariano (under General Alberto Mannerini) had fought most determinedly in defence of the El Hamma Ridge:

The enemy positions seemed impregnable, and, in fact, the Italians manning them held out for three days . Rommel, in a last desperate effort replaced the Italians with crack German troops. Hand-to-hand fighting followed, but the enemy, finally fell back into the ravine, leaving many dead behind. Α]


THE son of Fulbeck’s village blacksmith, George Dring went to the local school, worked on the land and became a fearless horseman, riding in point-to-points, hunting and showing the impulsive nature which characterised his way of handling his tank.

But it was as Sergeant George “Killer” Dring, he was best known, with a countryman’s eye for terrain, which made him one of the ablest tank commanders in the Sherwood Rangers Yeomanry during the Second World War.

As the regiment advanced across a mined wadi near the Mareth Line in Tunisia in March 1943, Dring realised that the right-hand squadron was being held up by heavy fire from a fortified position to the south. With determination and skill, he moved towards a position where he could control and direct the fire of the heavy squadron.

This brought down fire on his tank. But, undeterred, he succeeded in directing the squadron to such effect that a 50 mm gun was knocked out and an entire infantry position destroyed.

Dring’s citation for his Military Medal attested to his dash, initiative and complete disregard for personal safety, which inspired all ranks.

When the Sherwood Rangers landed in Normandy in 1944 they found the close, heavily wooded country an unsettling experience compared with the Desert, until Dring came to terms with it. By now he was known in the regiment as “Killer” Dring, and had a Sherman tank whose name “Achilles” had turned into “Akilla”.

They were providing armoured support during Operation Epsom near Caen when, as his squadron approached a wood, Dring caught the glint of a Panther tank. He immediately went in for the kill, quickly knocking it out.

Minutes later he used his 17-pounder to destroy a second tank, then took out two more. As a result the whole regiment was able to move forward and enter Fonteray. Dring was awarded a Bar to his MM.

When Dring enlisted in the Sherwood Rangers as a farrier in 1935, the regiment was still mounted and the Master of the local hunt, the Earl of Yarborough, who had commanded it in the First World War, was still the commanding officer when it mustered at his seat, Welbeck Abbey, in 1939.

As a troop sergeant in the reconnaissance squadron after the breakout from Alamein, Dring developed his practice of leaving his tank turret to take “a shufti” over the crest of hills. He was always in the forefront of action. One close shave came when a shell went straight through his turret and wounded him. As he made his way back to the medical officer, his colonel shook a fist at him for taking risks and received a V-sign in response within half an hour Dring was back in action.

Not long after winning the Bar to his MM, Dring was refused permission to rescue his badly wounded troop commander because there were some Germans facing him in a strongpoint.

“A few minutes later,” according to a newspaper report, “Sergeant Dring was seen lying on the ground pointing his revolver at eight Germans and beckoning them to advance towards him.” When he had searched them and passed them back, he crawled towards the troop commander and pulled him out of his burning tank.

Dring was seriously wounded on the Siegfried line after he had dismounted to do a recce and came face to face with a Panther which he had thought out of action. It fired, and he lost three fingers.

Although considered completely without fear by the regiment, Dring was badly affected by his experiences. A sturdy, taciturn man, he refused for years to talk about his Army career or watch a war film sometimes he was too frightened to walk alone along country roads at night.

Following his discharge he worked with prisoners of war and learned German as well as French. Later he worked for the Immigration Service at Southwell.

Dring nursed his wife Kathleen during a long illness. He felt that the regiment should have offered some help and, after she died in 1982, put his medals up for auction the regiment ended up buying them for a much larger sum than he had been seeking.


Siege of Tobruk

On 24 March, Rommel launched his first offensive with the newly arrived Afrikakorps. By early April he had destroyed most of Major-General Michael Gambier-Parry's 2nd Armoured Division's tanks (British 3rd Armoured Brigade) and severely damaged its 2nd Support Group at Mersa Brega, leaving the road south of the Jebel Akhdar (Green Mountains) to Mechili open. He brought forward along the coast road, elements of the 17th Pavia and 27th Brescia Divisions while pushing his mechanized units across country towards Mechili. On 6 April the leading Bersaglieri columns of the Italian Ariete Division reached Mechili.

On 6 April the Australian 9th Division received orders to withdraw along the coast road to Tobruk. Amid the confusion and congestion of the road of the so-called "Benghazi Handicap", Generals Neame and O'Connor were captured.

The positions at Mechili were defended by non-tank elements of 2nd Armoured Division (3rd Indian Motor Brigade and elements of the 2nd Support Group). Surrounded, they fought bravely in defence of Mechili, but Gambier-Parry surrendered to General Pietro Zaglio of the Pavia Division on 8 April. Ώ] 3,000 ΐ] Α] Β] British, Indian and Australians were captured at Mechili after an attempted breakout was broken up by the Ariete's Fabris and Montemurro Bersaglieri battalions. Γ]

The Easter Battle

On 10 April, in preparation for the forthcoming battle, the 15th Panzer Division's commander, Major-General Heinrich von Prittwitz is killed along with his driver by an anti-tank shot, while conducting a reconnaissance outside Tobruk. Upon finding out, the commander of the 5th Light Division, Major-General Johannes Streich, angrily drove up to Rommel's headquarters in a commandeered British vehicle to personally blame him for the loss of von Prittwitz. Rommel points out that Streich could also have been killed in a case of mistaken identity by protecting 20mm guns, to which Streich replies that in that case Rommel would've killed two German generals in just one day.

On 11 April, the 5th Panzer Regiment probes the Australian defences around stongpoints R59 and R63, losing five panzers in the process. Nevertheless, 700 supporting infantry get within 400 yards of the 2/13th Battalion's positions. Axis infantry also attack the 2/17th Battalion's sector near strongpoint R33. Artillery fire stops the attacking infantry, but 70 tanks get through and attempt to overrun Captain Baffe's D Company. The Australian company commander recalls:

About 70 tanks came right up to the antitank ditch and opened fire on our forward posts. They advanced in three waves of about twenty and one of ten. Some of them were big German Mark IVs, mounting a 75-mm gun. Others were Italian M13s and there were a lot of Italian light tanks too. The ditch here wasn't any real obstacle to them, the minefield had only been hastily rearmed and we hadn't one antitank gun forward. We fired on them with antitank rifles, Brens, and rifles and they didn't attempt to come through, but blazed away at us and then sheered off east towards the 2/13th's front. Δ]

German infantry persisted and attacked again in battalion strength as Captain Baffe recalls:

When the infantry were about 500 yards out we opened up, but in the posts that could reach them we had only two Brens, two antitank rifles and a couple of dozen ordinary rifles. The Jerries went to ground at first, but gradually moved forward in bounds under cover of their machine guns. It was nearly dusk by this time, and they managed to reach the antitank ditch. From there they mortared near-by posts heavily. We hadn't any mortars with which to reply, and our artillery couldn't shell the ditch without risk of hitting our own posts. Ε]

At the El Adem road, Axis tanks engaged with the 1st Royal Tank Regiment, and four Italian tanks and one German panzer were lost. Two British tanks were also lost, but the British forced the Axis armoured column and infantry to withdraw. The 2/13th Battalion's mortar platoon, equipped with two Italian 47mm antitank guns, also knocked out two Italian tanks in the El Adem road action. 

That night, Axis tanks along with pioneers again probed the Australian defences, but were driven off by the 2/17th Battalion.

On 13 April, German aircraft dropped leaflets over Tobruk, urging the Australian garrison to surrender: 

The general officer commanding the German forces in Libya hereby requests that the British troops occupying Tobruk surrender their arms. Single soldiers waving white handkerchiefs are not fired on. Strong German forces have already surrounded Tobruk, and it it useless to try and escape. Remember Mekili. Our dive-bombers and Stukas are awaiting your ships which are lying in Tobruk Ζ]

That night, a strong German night-fighting patrol attempted to captured strongpoint R33, but the attack failed when Lieutenant-Colonel Mackell personally led a counterattack along with six of his men. The Australians claim 12 Germans were killed and one captured, and Corporal Jack Edmondson was posthumously awarded the Victoria Cross for his part in the action. 

On the night of 19th/20th April 1941, No. 7 Commando (carried in the cargo ship HMS Glengyle) under the cover of the anti-aircraft cruiser HMS Coventry and three Australian destroyers (HMAS Stuart, Voyager and Waterhen), raided the port of Bardia. The British commandos inflicted considerable damage to an Axis stores dump and managed to destroy a bridge and four coastal guns, but were not all unable to escape on the single landing craft made available to them and nearly 70 were consequently forced to surrendered Η] to an Axis motorized column. 

Battle of the Salient

At about 20:00, German tanks moved up near the strongpoint S.1 and, using grappling hooks pulled away the barbed wire entanglements. Tanks from the 5th Panzer Company and supporting infantry from the German 2nd Machine-Gun Battalion and a Pioneer Battalion proceeded to clear up the bunkers manned by Captain Fell's A Company, 2nd/24th Battalion. Strongpoint S1 was the first to fall. Two panzers drove to within 100–200 yd (91–183 m) of the strongpoint, and opened fire, and, after a brief fight (in which three men were killed and four wounded), Lieutenant Walker and his men surrendered to the Germans. These tanks then proceeded to attack the defenders of S.2 (under Major Fell), which contained the Company HQ and 7th Platoon. Getting to within 200 yards, the panzers opened fire, shredding sandbags on the parapets and blowing up sangars. On each tank were riding German infantrymen, who under cover of the tank fire, ran forwards with grenades forcing the Australians to surrender.

German infantry now concentrated on the 9th Platoon defenders dug-in along strong points R.0 and R.1. After a fight in which three were killed and four wounded, the defenders surrendered. The crews of two Royal Horse Artillery 2-pounders provide effective fire support, knocking out some of the panzers, but when the guns tried to turn to engage tanks moving to their flank, they exposed themselves to German machine-gunners, with the gunners either killed, wounded or captured. The bunkered platoons from the neighbouring C Company from the 2nd/24th Battalion were also attacked. Strongpoint S.5 was captured at first light on 1 May, and strongpoints S.4 (under Corporal Rod Deering) and S.6 (under Captain Lin Canty) held out grimly until late in the morning. Strongpoint S.7 (under Corporal Thomson) stubbornly resisted, inflicting heavy casualties on the attacking Italians, before the attackers were able to throw in grenades. Attacks on strong points S.8, S.9 and S.10 were repelled. Nevertheless, C Company suffered 20 men killed and wounded, and another 44 taken prisoner in the fighting in the northern sector.

The attack in the southern sector involved Italian infantry and Lieutenant John Mair's 16th Platoon, D Company, defending strongpoints R.2 and R.3 and R.4 were overrun by the Italians. According to an Australian defender, "That night the slightest move would bring a flare over our position and the area would be lit like day. We passed a night of merry hell as the pounding went on." Italian infantry were then able to close in, and grenades were thrown into the bunkers. Nevertheless, the defenders of R.5 (under Sergeant Gordon Poidevin), R.6 (under Captain Arthur Bird) and R.7 (under Corporal K. S. Jones) were captured only after stubborn resistance, and fought on until they had run out of ammunition or had grenades thrown in the strong points. After they had been made prisoners, General Rommel spoke to them "for you the war is over and I wish you good luck", recalled Corporal Jones

The British 51st Field Regiment had been constantly firing, causing an entire German battalion to scatter and, according to Rommel, creating panic in the Italian infantry. Seven British Cruiser and five Matilda tanks also appeared in the Italian area of penetration, engaging in an inconclusive battle with Italian tanks.

The Axis attack reaches breaking po when the leading tanks ran into a minefield placed by General Morshead to stop any breaches of the Blue Line. A German officer recalled:

Two companies get off their motor lorries and extend in battle order. All sorts of light signals go up — green, white, red. The flares hiss down near our own MGs. It is already too late to take aim. Well, the attack is a failure. The little Fiat-Ansaldos go up in front with flame-throwers in order to clean up the triangle. Long streaks of flame, thick smoke, filthy stink. We provide cover until 2345 hours, then retire through the gap. It is a mad drive through the dust. At 0300 hours have snack beside tank. 24 hours shut up in the tank, with frightful cramp as a result — and thirsty! ⎖]

After several tanks lost their tracks, the remaining Panzers have no option to retreat and the Australians claim a victory.

Nevertheless, the Axis forces had captured fifteen strong points on an arc of 5.6 kilometres of the perimeter, including its highest fort. The Australians had fought well and one German POW commented: "I cannot understand you Australians. In Poland, France, and Belgium, once the tanks got through the soldiers took it for granted that they were beaten. But you are like demons. The tanks break through and your infantry still keep fighting." Rommel wrote of seeing "a batch of some fifty or sixty Australian prisoners [probablyy C Company, 2nd/24th Battalion that had surrendered to the Italians]. marched off close behind us — immensely big and powerful men, who without question represented an elite formation of the British Empire, a fact that was also evident in battle."

Nevertheless, the 9th Division losses had been heavy. Australian casualties were 59 killed, 335 wounded and 383 captured.

The Siege

The besiegers would be principally Italian units belonging to the Ariete und Trieste (20th Motorised Corps), Pavia, Bologna, und Brescia Divisions (21st Infantry Corps). The Australian commanders would remain determined to recapture the ground lost on 1 May.

On 3 May, the Australians launched a counterattack employing the 18th Brigade but are only able to recapture one strongpoint from the Italians. On the night of 16/17 May, the Axis combat engineers and supporting infantry retaliate and although the participating German pioneers (under a Major Betz) fail in their attack, two platoons of the 32nd Combat Sappers Battalion and Brescia infantry (armed with flamethrowers) come to their rescue and secure and successfully defend the captured S.8, S.9 and S.10 strongpoints from the Australians. ⎗]

Major-General Leslie Morshead is furious that another 3 strong points have fallen into enemy hands and issues out orders that the Australians be far more vigilant in the future. ⎘] Nevertheless, the Australians fought hard, and the Commanding Officer of the 32nd Combat Sappers—Colonel Emilio Caizzo— was killed in the action leading a satchel attack on an Australian machine-gun emplacement, an action which earns him a posthumous Gold Medal for Military Valour. An Italian narrative has recorded:

On the night on 16 May 1941, two platoons of the 3rd Combat Engineer Company in union with assault groups of the "Brescia" Infantry Division, which had been sent as reinforcements on the 11th of that month, initiated the attack. With total disregard to danger and usual stealthiness, the combat sappers opened three paths in the wire fencing in front of each assault group. They used explosive charges in tubes. Fighting side by side with the assaulters, in fierce hand-to-hand combat, they inflicted heavy losses on the enemy, and obtained the objective. ⎙]

On 2 August, in the belief that the Axis besiegers had largely abandoned the lost strong points, an attack was launched by the Australian 24th Brigade. The attack is well planned and supported by more than 60 artillery guns, but the German defenders and supporting Bersaglieri machinegun detachments are ready, and the Australian attack fails with heavy loss of life. This would be the last Australian effort to recover the lost strong points. There has been criticism levelled at General Sir Leslie Morshead for underestimating the enemy in the attack.


[bearbeiten] Aftermath [ edit | Quelle bearbeiten]

According to historian Williamson A. Murray "The decision to reinforce North Africa was one of the worst of Hitler's blunders: admittedly, it kept the Mediterranean closed for six more months, with a negative impact on the Allied shipping situation, but it placed some of Germany's best troops in an indefensible position from which, like Stalingrad, there would be no escape. Moreover Hitler committed the Luftwaffe to fight a battle of attrition under unfavourable conditions, and it suffered losses that it could not afford." [78]

The Axis's desperate gamble had only slowed the inevitable, and the US loss at Kasserine may, paradoxically, have been the best thing that could have happened to them. [Zitat benötigt] With North Africa now in Allied hands, plans quickly turned to the invasion of Sicily, and Italy after it.